Drie Iraakse steden in handen van militie Al-Sadr
Foto: epa
BAGDAD - De militie van de sjiitische geestelijke Muqtada al-Sadr hebben de buitenlandse troepen verdreven uit drie Iraakse steden. Najaf, Koet en Kufa zijn geheel of grotendeels in handen van de sjiitische strijders. Het einde van de felle gevechten om de soennitische stad Fallujah is nog niet in zicht.

De hoogste Amerikaanse generaal in Irak, Ricardo Sanchez, kondigde vanmorgen aan dat Koet snel heroverd zal worden. De heilige stad Najaf - waar Al-Sadr zich vermoedelijk verschanst heeft - is problematischer, omdat zich daar honderdduizenden pelgrims aan het verzamelen zijn voor de ceremonies die dit weekeinde gehouden worden ter gelegenheid van het einde van de rouwperiode voor de heilige imam Hussein.

De sjiitische opstand, begonnen in het zuiden, blijft zich uitbreiden in noordelijke richting. Amerikaanse soldaten vochten in Baqubah , ten noordoosten van Bagdad, met leden van Al-Sadrs militie, het Leger van Al-Mahdi. Een aanslag op Amerikaanse soldaten in Baqubah mislukte ternauwernood. Een ezelskar vol explosieven ontplofte net nadat een Amerikaans konvooi voorbij was gekomen. Tien Irakezen vonden de dood.

De Amerikaanse minister van Defensie Donald Rumsfeld deed de sjiitische opstand af als ,,een klein aantal terroristen en milities, gecombineerd met wat betogingen''. Tegelijk zei Rumsfeld dat de Verenigde Staten overwegen de aflossing van een aantal soldaten uit te stellen en extra soldaten naar Irak te sturen.

Straatgevechten

In Fallujah werd vandaag opnieuw gevochten rond de Abdel-Aziz al-Samarrai-moskee. Volgens ooggetuigen kwamen gisteren veertig burgers om toen de Amerikanen de moskee bombardeerden, maar het Amerikaanse leger zei niets te weten van burgerslachtoffers. Het leger zei wel veel guerrillastrijders te hebben gedood.

Elders in Fallujah woedden hevige straatgevechten. Amerikaanse mariniers schoten vanaf daken op guerrillastrijders op straat, en soms ook op burgers die het hoofd uit het raam staken om te kijken wat er gaande was. Volgens het ziekenhuis van Fallujah zijn sinds het begin van het offensief, afgelopen maandag, meer dan 280 Irakezen omgekomen. Het Amerikaanse leger heeft de dood van in totaal vier mariniers in Fallujah bekendgemaakt. In heel Irak zijn bij het geweld dat sinds afgelopen weekeinde gaande is, voor zover bekend bijna veertig buitenlandse soldaten en tegen de vijfhonderd Irakezen omgekomen.

Mars naar Fallujah

Duizenden mensen liepen mee in een door soennitische geestelijken georganiseerde mars van Bagdad naar Fallujah, een afstand van zo’n zestig kilometer. De Irakezen kwamen voedsel en medicijnen afleveren voor de inwoners van Fallujah, dat sinds maandag hermetisch is afgesloten. Amerikaanse mariniers doorzochten vier busjes met voedsel en medicijnen op wapens en lieten ze vervolgens de stad in.

De belangrijkste sjiitische geestelijke van Irak, grootayatollah Ali al-Sistani, liet zich gisteren voor het eerst uit over de opstand van de aanhangers van Al-Sadr, een minderheid onder de Iraakse sjiieten. Al-Sistani sprak zich uit tegen alle verstoringen van de openbare orde, maar ook veroordeelde hij ,,de methodes die de bezettingsmacht gebruikt tijdens de huidige escalerende situatie''.