Paolini wint twaalfde rit in Vuelta
Foto: reuters
GUADALAJARA - De Italiaan Luca Paolini (Liquigas) heeft de twaalfde etappe in de Ronde van Spanje gewonnen. De Spanjaard Alejandro Valverde (Illes Balears-Caisse d'Epargne) blijft leider.
De 29-jarige Paolini haalde het na 169,3 km tussen Aranda de Duero en Guadalajara. Hij ontsnapte in de slotfase uit een kopgroep van twaalf die na goed 80 km was ontstaan. Bart Dockx (Davitamon-Lotto) strandde op de tweede plaats op vier seconden van de ritwinnaar. Paolini Bettini werd derde. Bjorn Leukemans (10e) en Kevin Hulsmans (12e) waren de twee andere Belgen die deel uitmaakten van de kopgroep.

Het peloton, met daarin Valverde, kwam op 8:53 van Paolini over de streep. Bondscoach Franco Ballerini kan in Italië dus meteen een naam bijschrijven op zijn lijst voor het WK in Salzburg. Paolini is samen met Bettini en Di Luca een van de snedigste renners in het peloton van de Vuelta. Dat bewees hij met eindelijk een ritzege in Guadelajara. Paolini was al derde in Cordoba, ging al enkele keren tevergeefs in het offensief, maar donderdag had hij meer succes. In de eindfase van de twaalfde etappe was hij de sterkste van een kopgroep van twaalf. Al had misschien ook Bettini kunnen winnen als hij echt achter zijn vroegere ploegmakker van bij Quick.Step-Innergetic had willen rijden.

De twaalf gingen aan de haal na ongeveer 80 km. Zoals hij mee was in de eerste ontsnapping met René Haselbacher, Jose Luis Arrieta, Chris Horner en Magnus Backstedt, zo was Hulsmans ook mee in de beslissende vlucht. Hij was niet de enige Belg in de kopgroep. Ook Dockx, de aanstoker van de ontsnapping, en zijn ploegmakker Leukemans waren mee. De anderen in de kopgroep waren Paolini, Bettini, Vladimir Gusev, David Arroyo, Ruben Perez, Bernhard Eisel, Jean-Patrick Nazon, Heinrich Haussler en Ian McLeod.

Achter deze twaalf ontspon zich in het peloton een vreemd tafereel: geen enkele ploeg was bereid om achter de kopgroep te koersen. Na wat uitspraken van Carlos Sastre over de tactiek van Caisse d’Epargne-Illes Balears, is er immers ruzie onder de topploegen. Het resultaat was bijna twaalf minuten voorsprong voor de leiders. Uiteindelijk kwam de achtervolging toch op gang en kon Alejandro Valverde alsnog leider blijven in een klassement dat aan de kop niet wijzigde.

Vooraan draaiden de twaalf goed rond zodat de lastige slotkilometers de beslissing moesten brengen. De juiste demarrage kwam uiteindelijk van Paolini. Na Camaiore zijn tweede overwinning van het seizoen. Jammer voor Dockx, die nog in de achtervolging trok met Bettini maar niet echt medewerking kreeg van de Italiaanse kampioen. Reden waarom de Antwerpenaar de tweede plaats van Bettini cadeau kreeg.

,,Ik kan er begrip voor opbrengen''', aldus Dockx. ,,Zij zijn twee handen op een buik omdat ze tot vorig jaar bij dezelfde ploeg fietsten. Bovendien kan Bettini Paolini nog gebruiken in het WK. Ik had eerder moeten reageren toen Paolini demarreerde. Zijn voorsprong was net iets te groot toen ik het initiatief nam. Jammer want ik had deze rit uitgekozen om iets te ondernemen, hoewel ik al een slopend seizoen achter de rug heb. Uiteindelijk had ik de verkeerde mannen mee om te kunnen winnen.''