De suborbitale raket die zaterdag van uit de Amerikaanse staat New Mexico voor een 'begrafenis in de ruimte' moest zorgen, is gecrasht, zo meldt de website space.com.
Het in Connecticut gevestigde bedrijf UP Aerospace lanceerde zaterdag een SpaceLoft XL raket voor een suborbitale vlucht. In de nok staken symbolische porties van de asse van zestien mensen, onder wie van Ralph White die in 1985 heeft gefilmd hoe een expeditie het wrak van het 'onzinkbare' passagiersschip Titanic heeft gevonden en die in 2008 is overleden.

Het was de bedoeling dat de meegevoerde as weer naar de Aarde terugwam, want het raketje diende een kwartier na lancering aan een valscherm te landen.

De asse kwam inderdaad terug, maar op een andere manier dan was gepland.

Door het programmeren van een foutieve vluchtparameter in het tuig, kwam de Spaceloft XL al tien seconden na lancering in de problemen. Net voor de motor diende uit te floepen en de raket aan vijf keer de geluidssnelheid vloog, kwam de sectie met de nuttige lading en dus ook de neuskegel onverwacht los. Alles plofte verspreid neer op de grond, in de buurt van de lanceerplaats.

Het was de derde lancering voor UP Aerospace en de tweede van dit bedrijf voor Celestis. Deze firma uit Houston verzorgt begrafenissen in de ruimte, hetzij in een baan rondom de Aarde, op de Maan of veel dieper in de kosmos.

De vorige missie voor Celestis was in 2007. De raket voerde toen asse mee van ongeveer 200 mensen, onder wie acteur James Doohan (Star Trek) en Mercury-astronaut Gordon Cooper.

Puur morbide was de lancering van Spaceloft XL nu ook niet, want de raket vervoerde ook educatieve nuttige lading voor universiteiten en andere onderwijsinstellingen. Naar eigen zeggen had ook de Belgische kunstenaar Marc Fonteyne twee mini-schilderijtjes aan boord van het raketje.

De Spaceloft XL is een zes meter hoge eentrapsraket die op vaste brandstof draait en die 49 kilo in een suborbitale baan kan brengen.