Amerikaanse deskundigen zijn begonnen met de ontmanteling van Noord-Korea's kernreactor. Dat heeft het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken maandag bekendgemaakt.
Woordvoerder Tom Casey sprak van een 'positieve eerste stap' en zei erop te rekenen dat verdere stappen zullen volgen. Wat het Amerikaanse team precies gedaan heeft zei hij niet. 'Dit wordt een proces dat wel enige tijd zal gaan duren', zei hij.

Noord-Korea legde de reactor in Yongbyon in juli stil en beloofde hem voor het eind van het jaar te ontmantelen in ruil voor brandstof en politieke concessies van de landen die bij het overleg over zijn atoomprogramma betrokken zijn: de Verenigde Staten, China, Japan, Zuid-Korea en Rusland.

Japan liet dinsdag weten dat het overweegt een deel van de kosten van de ontmanteling op zich te nemen. Japan heeft geweigerd mee te betalen aan de hulp voor Noord-Korea zolang het land geen openheid van zaken geeft over de ontvoering van Japanners in de jaren '70 en '80. Maar een bijdrage in de kosten van de ontmanteling is iets anders, zei minister van Buitenlandse Zaken Mashiko Komura.

De Amerikaanse afgevaardigde naar het zeslandenoverleg, Christopher Hill, zei dat de deskundigen maatregelen zullen treffen waardoor het Noord-Korea minstens een jaar zoul kosten om de reactor weer in gebruik te nemen.

Washington hoopt Noord-Korea in verdere onderhandelingen zover te krijgen dat het ermee instemt de reactor geheel onklaar te maken. De Amerikanen willen ook dat Noord-Korea de kernbommen opgeeft die het waarschijnlijk al heeft gemaakt.

In oktober vorig jaar voerde Noord-Korea zijn eerste atoomproef uit en aangenomen wordt dat het over voldoende plutonium beschikt voor zo'n twaalf kernbommen.

De twee Korea's maken van de voortgang bij het internationale overleg gebruik om hun toenadering voort te zetten. Begin oktober hielden zij voor de tweede maal in de geschiedenis een topontmoeting, in de Noord-Koreaanse hoofdstad Pyongyang. In het kader daarvan werden tal van overeenkomsten gesloten.

Dinsdag maakte een woordvoerder van het Zuid-Koreaanse ministerie van Eenwording bekend dat de twee landen hebben besloten samen een varkenshouderij op te zetten in Pyongyang. Het bedrijf, dat vijfduizend dieren gaat tellen, moet helpen het chronische voedseltekort in Noord-Korea op te heffen.

Het zuiden levert varkens, voer, apparatuur en andere benodigde materialen, het noorden grond, elektriciteit, water en arbeidskrachten.