SKOPJE - De Nationale Veiligheidsraad van Macedonië is zaterdagavond in spoedvergadering bijeengekomen. De raad, waarin de belangrijkste leiders van het land zitting hebben, onder wie de premier, de president en de stafchef, beraadt zich over de gespannen situatie in verband met de zware gevechten in het noorden van het land met etnische Albanese rebellen.
De Macedonische premier Georgievski zei voor de vergadering dat overwogen wordt de staat van oorlog uit te roepen. ,,Wij zijn in oorlog. Die oorlog woedt op dit moment in het gebied van Kumanovo.'' Hij zei nieuwe provocaties van de opstandelingen te verwachten, die delen van het land zouden willen innemen.

De Veiligheidsraad kan de staat van oorlog zelf niet uitroepen, maar wel een voorstel daartoe voorleggen aan het parlement. Het parlement komt dinsdag in de hoofdstad Skopje bijeen.

Bij nieuwe gevechten tussen het Macedonische leger en Albanese rebellen in enkele dorpen die in handen zijn van de opstandelingen zijn zaterdag zeker zes burgers om het leven gekomen. Dat is in de Macedonische hoofdstad Skopje uit legerkringen vernomen.

De slachtoffers zijn in de plaats Vaksince door de rebellen als menselijk schild gebruikt, zegt het leger. De Macedonische radio meldde verder dat het leger ook tien rebellen heeft gedood. Een woordvoerder van de Albanese partij DPA zei dat er alleen al in de plaats Vaksince tien mensen zijn omgekomen. De autoriteiten beweren dat de rebellen omgekomen strijders burgerkleding aantrekken, om te doen voorkomen dat het gaat om burgers.

Ondanks het gevaar dat de burgers lopen begon het Macedonische leger kort na het middaguur een nieuw offensief tegen de etnisch Albanese strijders. Doelen ten noorden van Kumanova werden met artillerie en vanuit gevechtshelikopters onder vuur genomen.

Om twaalf uur liep het ultimatum af dat het leger burgers had gegeven om de dorpen Slupacane en Vaksince te verlaten. De plaatsen zijn in handen van de strijders van het UCK. ,,Om 12:30 had niemand de dorpen verlaten'', zei een militaire woordvoerder in Skopje.

's Avonds werd een nieuw bestand afgekondigd. Dit loopt zondag om elf uur af. De Macedonische regering herhaalde zijn oproep aan de burgers bij Kumanovo om het gebied te verlaten.

De legerleiding ontkende berichten dat de opstandelingen een helikopter hebben neergehaald. Wel raakten drie regeringsmilitairen gewond toen hun voertuig in het noorden van Macedonië bij de grens met de Servische provincie Kosovo op een antitankmijn reed. Zij verkeren niet in levensgevaar.