Na berichten over verkrachtingen en seksueel misbruik heeft de politie in de Amerikaanse staat Texas de ranch van een polygame sekte bestormd en meer dan 130 kinderen gered, voor het merendeel jonge meisjes. Het meisje voor wie de actie op touw is gezet is nog altijd niet gevonden.
De meisjes zijn tussen de zes maanden en 17 jaar oud, velen van hen zijn vermoedelijk misbruikt. Bij de bestorming van het terrein van de afvallige mormonensekte vrijdagavond (lokale tijd) in de omgeving van Eldorado werd er geen verzet gepleegd.

Waar het meisje waarvoor de actie op touw werd gezet, zich bevindt is nog niet geweten. Een aantal sekteleden weigeren de politie momenteel toegang tot een tempel waar niet-ingewijden niet toegelaten zijn. Als de sekteleiders niet toegeven zal de politie de overgebleven sekteleden verwijderen van hun terrein in het plaatsje Eldorado, zei het openbaar ministerie. Ambulances zullen gereed worden gehouden voor het geval er geweld uitbreekt.

Over het juiste aantal jongens en meisjes lagen de cijfers zaterdag uit elkaar. Aanvankelijk luidde het dat 52 meisjes bij de actie van vrijdag in veiligheid werden gebracht. Amerikaanse media spraken zaterdagavond echter van 187 personen, onder hen ook tientallen volwassenen. Op de Amerikaanse televisiezenders kreeg de actie bijzonder veel aandacht.

De politie greep in nadat ze het bericht had gekregen dat een 50-jarige man een verhouding had met een 16-jarig meisje en haar zwanger had gemaakt. De man werd met een arrestatiebevel gezocht, berichtte nieuwszender CNN. De uitgestrekte terreinen van de in 2003 gestichte kolonie werd door gewapende sekteleden bewaakt. In totaal leefden rond de 400 mensen op de ranch, die van de buitenwereld in ruime mate was afgesloten.

De precieze achtergronden zijn voorlopig nog niet gekend. De kinderen moeten eerst individueel ondervraagd worden om uit te vinden wie van hen is misbruikt, zei een woordvoerster van de kinderbescherming, Marleigh Meisner. 'We hebben met kinderen te maken die niet aan contact met de buitenwereld gewend zijn. Daarom moeten we erg omzichtig te werk gaan', zei ze zaterdag. Eerder werd gezegd dat vele meisjes zwanger zijn.

De stichter van de kolonie in Texas, Warren Jeffs, wordt beschouwd als de leider van een fundamentalistische mormonensekte met de naam Fundamentalist Church of Christ of Latter-Day Saints, die openlijk veelwijverij (polygamie) beoefent. De in totaal ongeveer 10.000 aanhangers van de sekte wonen meestal aan de grens tussen Utah en Arizona in polygame gezinnen. Hun leden mogen tot drie echtgenotes hebben.

Afvallige leden berichtten over gedwongen huwelijken met minderjarigen, kindermisbruik, afpersing en bedreigingen. Er zijn verschillende arrestatiebevelen uitgevaardigd, aldus Justitie. Volgens mediaberichten verblijft Jeffs momenteel wegens een aanklacht in de staat Arizona in voorlopige hechtenis. Bij zijn arrestatie stond Jeffs op de lijst van de meestgezochte misdadigers van de Amerikaanse federale politie FBI. Vorig jaar werd hij in de staat Utah tot tien jaar cel veroordeeld, omdat hij een 14-jarig meisje had gedwongen te trouwen met haar 19-jarige neef.

De sekte heeft zich van de officiële mormonenkerk afgescheurd, nadat die in 1890 de polygamie had opgegeven.