DAMASCUS - Paus Johannes Paulus II is zijn bezoek aan Syrië zaterdagmiddag begonnen met een oproep aan Israël en Palestina om een einde aan hun strijd te maken. 'Het wordt tijd dat we terugkeren naar de principes van het internationale recht', aldus de paus tijdens de welkomstceremonie. Zondagochtend droeg de paus een mis op in een stadion in Damascus voor tienduizenden gelovigen.
De tachtigjarige paus noemde het recht op zelfbeschikking, respect voor resoluties van de Verenigde Naties en Genève en het verbod op het met geweld innemen van gebied. "We weten dat werkelijke vrede niet bereikt kan worden zonder een nieuwe houding van begrip en respect tussen de gelovigen van de drie religies in deze regio", sprak de kerkvorst.

De Syrische president Bachar al-Assad vroeg de paus om Syrie, Libanon en de Palestijnen te steunen tegen de Israelische verdrukking en te bidden voor de verdrukte volkeren in Libanon, de Golanhoogte en Palestina.

Zaterdag was de tweede dag van de zesdaagse reis die de paus door Griekenland, Syrië en Malta maakt. De paus vroeg vrijdag in Athene vergeving voor alle zonden die rooms-katholieken de afgelopen duizend jaar begingen jegens de Grieks-orthodoxen. Verder sprak hij samen met aartsbisschop van Athene Christodoulos het Onze Vader uit.

Zondagavond zal de kerkleider als eerste paus in de geschiedenis een bezoek brengen aan een moskee. In de beroemde moskee van Oemajjaden zal hij een ontmoeting hebben met moslimsleiders. Gebeden wordt er niet.