TEL AVIV - De Palestijnse president Yasser Arafat is van plan zondag uit Ramallah naar Bethlehem te reizen ondanks een verbod van de Israëlische regering. Dit heeft de Israëlische radio zaterdag gemeld. De Palestijnse leider wil in de Geboortekerk de viering van het orthodoxe kerstfeest bijwonen.
Arafat reist volgens een Palestijnse functionaris naar Bethlehem met een delegatie van het Russisch parlement die hem zondag in Ramallah bezoekt. Rusland is overwegend orthodox. Ook verscheidene orthodoxe geestelijken zijn van plan zich samen met Arafat naar Bethlehem te begeven.

De Israëlische regering heeft de Palestijnse leider verboden Ramallah te verlaten, zolang de daders van de moordaanslag op minister Zeevi van Toerisme niet zijn aangehouden. De bewindsman werd in oktober in een hotel in Jeruzalem om het leven gebracht. Om deze reden kon Arafat 24 december niet aanwezig zijn bij de kerstnachtdienst in de Geboortekerk.

Sinds Bethlehem in 1995 in handen van de Palestijnse Autoriteit is, heeft de met een katholieke vrouw getrouwde Palestijnse leider altijd de kerstnachtdienst bijgewoond.

Reactie Israël
Israël zal elke poging stoppen van Yasser Arafat om van Ramallah naar Bethlehem te reizen om daar het orthodoxe kerstfeest bij te wonen. Dat verklaarde de Israëlische kabinetssecretaris Gidon Saar zaterdag.

Mocht Arafat Ramallah willen verlaten dan zal "het Israëlische leger orders krijgen" om Arafat tegen te houden.

De afstand tussen Ramallah en Bethlehem bedraagt maar 25 kilometer, maar om die te overbruggen zou Arafat over grondgebied moeten dat in Israëlische handen is.