LONDEN _ Duizenden Amerikaanse en Britse soldaten beginnen op korte termijn aan een eerste massaal grondoffensief in Afghanistan. Doel van de operatie, die vanuit Oezbekistan wordt ingezet, is het bewerkstelligen van een veilige corridor die moet leiden naar een basis ergens tussen de Oezbeekse grens en de noordelijke stad Mazar-i-Sharif.
Vanuit dat 'humanitaire bruggenhoofd' moeten (winter) hulpgoederen worden verstrekt aan honderdduizenden Afghanen die in eigen land op de vlucht zijn. Dat meldt The Sunday Times, die onder anderen de minister van Defensie Geof Hoon als bron opvoert. De strijders van de Noordelijke Alliantie, de gewapende oppositie in Noord-Afghanistan, moeten volgens het plan de Talibantroepen in het gebied uitschakelen. Ze zullen daarbij worden ondersteund door Amerikaanse en Britse luchtmacht. Elite-eenheden van de Britse en Amerikaanse strijdkrachten zullen de Alliantie op de grond ook bijstaan.

Volgens de zondagskrant kan het offensief mogelijk leiden tot het oprichten van vluchtelingenkampen op Afghaans grondgebied die onder bescherming zullen staan van de 'coalitie'. Eerdere plannen voor een humanitaire luchtbrug vanuit Oezbekistan zijn afgewezen als te gevaarlijk omdat er in de regio teveel mobiel afweergeschut staat opgesteld dat tranportvliegtuigen kan bestoken.