Aurélien Clerc eerste winnaar en leider in Franco-Belge
De Zwitser Aurélien Clerc van Bouygues Télécom heeft donderdag de eerste etappe in de Franco-Belge gewonnen, een rit over 177,3 km met start en aankomst in Moeskroen. In een massasprint versloeg Clerc, die ook de eerste leider wordt, de Australiër Mark Renshaw en onze landgenoot Wouter Weylandt.
Van in het begin van de openingsetappe trokken Kenny Dehaes, de Fransman Rony Martias en de afscheidnemende Nico Mattan ten aanval. Het peloton liet niet begaan en rekende het trio enkele kilometers verderop weer in. Het bleef onrustig en de ene uitvalspoging volgde de andere op, telkens zonder succes. Door het hoge tempo werd er in het eerste wedstrijduur 49 kilometer afgewerkt.

Toen na zowat zestig kilometer koers het peloton toch even de benen stilhield, versnelden de Italiaan Marco Marcato en de Fransman Freddy Bichot. De grote groep liet deze twee wel gaan en het duo verzamelde aan kilometer 85 een maximumvoorsprong van meer dan 7:30. Maar op aangeven van T-Mobile werd er daarop in de groep opnieuw serieus vaart gemaakt en daardoor slonk de voorsprong van de twee leiders stelselmatig.

Met nog slechts acht kilometer te rijden, waren de twee er aan voor de moeite. De Fransman Bichot hield aan zijn lange vlucht wel de rode leiderstrui in het bergklassement over.

Op zowat twee kilometer van de finish sloeg het noodlot toe voor de Brit Mark Cavendish die een bocht verkeerd inschatte en daardoor in het decor belandde. Het achtervolgingswerk van T-Mobile was dus een maat voor niets geweest en de voorbereiding op de massasprint werd hierdoor volledig ontregeld. De snelle Aurelien Clerc kwam uiteindelijk als snelste uit het pak.


"Eindelijk feest"

"Deze zege doet echt veel deugd. Ik boekte wel al een pak ereplaatsen dit jaar maar dat was niet voldoende. Vond ik voor mijzelf toch", reageerde Clerc na afloop. "Nu is het eindelijk nog eens feest. Het seizoen is niet zo goed verlopen, mede door een bacterie die ik opliep aan de luchtwegen. Of ik de leiderstrui kan behouden zie ik wel. Het zal alleszins niet simpel zijn als je het deelnemersveld hier bekijkt. Morgen mag ik toch in het geel vertrekken. Dat is ook al iets."

Bij Quickstep-Innergetic speelde men de kaart Wouter Weylandt in de massasprint. "Ik heb het niet kunnen afmaken. Door die val van Mark Cavendish werd de voorbereiding op de sprint totaal om zeep geholpen. Ik zat plots te ver achteraan en moest heel wat krachten verspelen om weer mijn stekje voorin op te eisen. Daardoor kwam ik te kort op Clerc. Morgen misschien meer geluk."