Van op de basis Cape Canaveral in Florida heeft een Delta-raket zaterdag met succes een onbemande Marsverkenner gelanceerd, zo was rechtstreeks op NASA TV te volgen. De 420 miljoen dollar kostende Phoenix moet met een totale nuttige lading van 55 kilo in het bijzonder zoeken naar sporen van leven.
De Delta-2 van Boeing vertrok om 11.26 uur Belgische tijd met in de nok de Marslander Phoenix van de NASA. Die kwam 84 minuten na de lancering vrij om aan zijn reis van 680 miljoen km naar de Rode Planeet te beginnen.

De sonde moet rond 25 mei, aan een valscherm en door raketmotoren afgeremd tot een snelheid van 2,4 meter per seconde, landen op de noordelijke pool waar zich volgens onderzoek van de onbemande Mars Odyssey waterijs zou bevinden.

De stationaire lander zal met een 2,3 meter lange robotarm tot een meter diep graven in de ondergrond om te zoeken naar sporen van microscopisch leven. De NASA beklemtoont dat de sonde niet is uitgerust om rechtstreeks huidig of vroeger leven te vinden. Maar door kool-en waterstofmoleculen - bouwstenen voor leven - en andere stoffen te vinden, hopen de wetenschappers uit te maken of leven mogelijk is (geweest).

Voor veel vorsers is de nu dorre Rode Planeet ooit heel nat geweest, met oceanen en waterlopen. De sonde doet ook onderzoek van de wolken en dient aan de hand van een Canadees weerinstrument tevens als weerstation.

In het landingsgebied, dat zich op een breedtegraad corresponderend met Alaska bevindt, heerst een temperatuur van min 73 tot min 33 graden Celsius.

De missie moet voor de NASA het falen van de Mars Polar Lander doen vergeten. Wat er met die sonde precies is gebeurd, is niet helemaal duidelijk.