Ingrid Betancourt stelt het goed
Foto: afp
De Frans-Colombiaanse politica Ingrid Betancourt stelt het goed na haar bevrijding uit handen van de linkse rebellenbeweging FARC. Het Colombiaanse leger bevrijdde haar en veertien andere gijzelaars gisterenavond na een list. Ze is ondertussen aangekomen in Bogota en heeft haar familie teruggezien.
Rond half een 's nachts (Belgische tijd) stapte Ingrid Betancourt in legeroutfit als eerste de trappen van een legervliegtuig af. Ze zag er redelijk goed uit, niet meer zo mager als op de laatste foto's die van haar verschenen in april.

Ze viel onmiddellijk haar moeder Yolanda Pulecio en ex-man Juan Carlos Lecompte in de armen, belde met haar kinderen en hield een serene en moedige speech. Ze bedankte ook uitvoerig God en het Colombiaanse leger.

Dat leger heeft haar en veertien andere gijzelaars, waaronder drie Amerikanen, weten te bevrijden door een list toe te passen. Inlichtingenofficieren infiltreerden bij de guerrilla’s die de gijzelaars bewaakten en spiegelden de commandant voor dat ze de gijzelaars per helikopter naar de nieuwe FARC-leider Alfonso Cano zouden brengen.

Geconfronteerd met de omsingeling door commando’s gaven de commandant en de bewakers zich zonder slag of stoot over. De helikopters brachten de gijzelaars naar een legerbasis in Guaviare.

'Beter in vrijheid sterven'

Betancourt sprak haar steun uit voor de politiek van president Alvaro Uribe, die bevrijding met geweld voorstaat. 'Ik dank president Uribe dat hij dit risico heeft genomen. Ik weet dat het een heel moeilijk moment moet zijn geweest, want de operatie was zeer riskant. Maar ze is vlekkeloos verlopen', aldus Ingrid Betancourt tijdens een persconferentie na haar aankomst op het vliegveld van Bogota.

'Wij wisten dat wij in het geval van bevrijding met militaire middelen gevaar liepen te sterven, maar we vonden het beter om in vrijheid te sterven, zelfs als je die vrijheid maar een seconde hebt kunnen beleven, dan simpelweg te worden gefusilleerd, geëxecuteerd door de guerrilla', zo vervolgde de voormalige presidentskandidate.

'Ondanks de angst was voor ons de optie van bevrijding door het leger minder slecht dan de gevangenschap zelf', zo voegde ze eraan toe.

De drie Amerikanen die samen met de andere gijzelaars waren bevrijd, zijn volgens de minister al naar de VS vertrokken, zonder tussenstop in Bogota. Inmiddels is ook een vliegtuig vanuit Frankrijk naar Colombia onderweg met familieleden van Ingrid Betancourt en de Franse minister van Buitenlandse Zaken Bernard Kouchner aan boord.

Zware tegenslag voor FARC

De redding is een ernstige tegenslag voor de FARC, die al 44 jaar strijdt tegen de Colombiaanse regering. De FARC beschouwde Betancourt en de drie Amerikanen als een belangrijke troef aan de onderhandelingstafel.

De drie Amerikanen, die werkten voor Northrup Grumman in opdracht van het Pentagon, werden in 2003 gevangen genomen toen hun vliegtuig neerstortte. Ze hielden zich bezig met drugsbestrijding. De elf andere geredde gijzelaars zijn Colombiaanse soldaten en agenten.

Verwoede pogingen

Frankrijk zette zich onder leiding van president Nicolas Sarkozy krachtig in voor de vrijlating van Betancourt en heeft samen met Zwitserland en Spanje met de FARC onderhandeld. Dat leverde echter weinig op, mede door een aanhoudend offensief van het Colombiaanse leger dat de FARC inmiddels sterk in de verdediging heeft gedrukt.

De FARC-leider met wie Frankrijk onderhandelde, ’minister van buitenlandse zaken’ Raul Reyes, werd op 1 maart gedood bij een Colombiaans offensief in het buurland Ecuador.

Een Franse en een Zwitserse gezant kwamen enkele dagen geleden aan in Colombia om de nieuwe leider van de FARC, Alfonso Cano, over te halen gijzelaars vrij te laten, zeiden de Colombiaanse autoriteiten dinsdag.

Het doel van de gezanten was een gevangenenruil tot stand te brengen die uiteindelijk moest leiden tot de vrijlating van alle gijzelaars. Colombia schortte de militaire operaties niet op tijdens de nieuwe Europese onderhandelingspoging.