GAZA-STAD - Israël breidt zijn offensief in de Gazastrook uit en blijft net zolang in het gebied tot er een eind is gekomen aan de Palestijnse raketbeschietingen op Israëlische doelen Israël. Dat heeft de Israëlische premier Ariel Sharon zondag gezegd.
Israël stuurde tweeduizend soldaten naar het noordelijk deel van de Gazastrook, nadat woensdag in de Israëlische plaats Sderot twee kleine kinderen waren gedood door een Palestijnse raket. Het offensief heeft tot nu toe aan 54 Palestijnen het leven gekost. Nog eens drie Israëliërs werden gedood door Palestijnse extremisten.

,,Het is noodzakelijk om ervoor te zorgen dat het afschieten van raketten op Sderot en andere plaatsen die aan de Gazastrook grenzen volledig wordt beëindigd'', zei Sharon voor de Israëlische radio. ,,De huidige situatie kan niet voortduren. We moeten het gebied waarin we opereren uitbreiden om ervoor te zorgen dat de raketlanceerders geen Israëlische plaatsen meer kunnen bereiken.''

De zelfgemaakte raketten die Palestijnse extremisten afschieten zijn niet erg krachtig en hebben een bereik van negen kilometer. Zaterdag dreigde de radicale Hamas-beweging echter ook raketten te zullen afschieten op Ashkelon, dat vijftien kilometer van de grens met de Gazastrook ligt. De Palestijnse premier Ahmed Qureia vroeg de Hamas zaterdag te stoppen met de beschietingen. ,,We roepen de groeperingen op stil te staan bij het hogere, nationale belang en Israël niet langer een reden te geven om hun agressie tegen ons volk in Gaza voort te zetten'', zei hij.