Coalitietroepen lanceren zwaar offensief tegen Taliban
Foto: afp

Duizenden Amerikaanse mariniers en honderden Afghaanse soldaten zijn donderdag onder dekking van tanks en helikopters dorpen binnengetrokken in de Zuid-Afghaanse provincie Helmand. Ze willen er de Taliban een zware slag toebrengen.

De operatie vormt het begin van een offensief om de macht van de Taliban in deze opiumregio te breken, voordat op 20 augustus de presidentsverkiezingen worden gehouden.

Operatie Khanjar (Slag van het zwaard) is het eerste belangrijke offensief onder het presidentschap van Barack Obama. Er nemen bijna vierduizend vers aangevoerde mariniers en 650 Afghaanse soldaten aan deel.

Ter voorbereiding voerden Britse strijdkrachten vorige week al kleinere schoonmaakmissies uit in Helmand en de aangrenzende provincie Kandahar.

Zuid-Afghanistan is de machtsbasis van de Taliban, maar ook het gebied waar president Hamid Karzai veel stemmen hoopt te winnen van de Pathaanse bevolkingsgroep waar hij toe behoort.

Om hem te steunen sturen de VS nog voor de verkiezingen 21 duizend extra manschappen naar Afghanistan. Het is de bedoeling dat er aan het eind van het jaar 68.000 Amerikaanse militairen in het land zijn. Dat is twee maal zoveel als vorig jaar, maar nog altijd slechts de helft van het aantal militairen dat op dit moment in Irak is.