BIRMINGHAM - Een jury in de Amerikaanse staat Alabama heeft gisteren de 62-jarige Thomas Blanton jr. schuldig bevonden aan een moord die hij in 1963 beging. De twaalf leden van de jury - acht blanken en vier zwarten - achtten bewezen dat de verdachte betrokken was bij een bomaanslag op een zwarte kerk in Birmingham waarbij vier meisjes omkwamen.
Blanton kreeg een levenslange gevangenssistraf opgelegd voor zijn aandeel in de aanslag op Sixteenth Street Baptist Church op 15 september 1963. De kerk was destijds een belangrijke ontmoetingsplaats voor zwarte burgerrechtenactivisten.

Zijn advocaat John Robbins overweegt beroep aan te tekenen tegen het vonnis van gisteren. Hij noemde de uitspraak het gevolg van een "emotionele stemming". De aanklagers hadden volgens hem alleen weten te bewijzen dat Blanton een "racist, een voorstander van rassenscheiding en een slecht mens was". Tijdens zijn slotpleidooi probeerde hij de jury ervan te overtuigen dat er geen enkel bewijs was geleverd dat Blanton direct verbond met de aanslag.

Volgens de aanklagers maakte Blanton echter deel uit van een groepje aanhangers van de racistische Ku Klux Klan die de aanslag planden en uitvoerden. Ze wilden de burgerrechtenactivisten intimideren om zo de strenge rassenscheiding in Birmingham in stand te houden.

Blanton is de tweede man die schuldig is bevonden aan de aanslag. In 1977 veroordeelde een rechtbank Robert 'Dynamite Bob' Chambliss tot levenslange gevangenisstraf wegens zijn aandeel. Hij stierf in 1985 in gevangenschap. Een andere verdachte, Herman Cash, overleed een aantal jaren later zonder te zijn vervolgd.

De 71-jarige Bobby Frank Cherry ontsnapte aan rechtsvervolging. Als medeplichtige had hij terecht moeten staan samen met Blanton. De zaak tegen hem werd echter voor onbepaalde tijd uitgesteld op grond van gezondheidsproblemen.