Heldin van 9/11 ontmaskerd als leugenaar
Het was een hartverscheurend verhaal. Een jonge vrouw overleeft in de zuidelijke toren van het WTC in New York zwaargewond de aanslagen van 11 september 2001, terwijl haar verloofde in de noordelijke toren bij het inferno het leven laat. Nu heeft de New York Times de "heldin" Tania Head ontmaskerd als een ordinaire leugenaar. De vrouw lijkt intussen in het niets verdwenen te zijn.
De New York Times probeerde tijdens een tijdrovend karwei de puzzelstukken van het pakkende verhaal te doen samenpassen, maar slaagde daar niet in. De familie van de zogenaamde verloofde weet niets van een Tania Head. De bank Merrill Lynch, waar ze in 2001 gewerkt zou hebben, heeft haar nooit op de loonlijst gehad. En ook bij de universiteiten van Harvard en Stanford, waar ze eindexamens zou hebben afgelegd, doet haar naam geen belletje rinkelen.

Nochtans gaf Tania Head zich niet zomaar uit voor een overlevende van Nine Eleven. Ze deed ontelbare keren haar verhaal als gids op Ground Zero en probeerde zo voor toeristen het ongrijpbare grijpbaar te maken. Bovendien was ze voorzitster van het vooraanstaande World Trade Center Survivor's Network. Ze was drie jaar lang lid van de vereniging, maar onmiddellijk na het eerste artikel in de donderdaguitgave van de New York Times werd ze de laan uitgestuurd. "Wij voelen ons gekwetst en bedrogen", aldus Richard Zimbler, de opvolger van Head aan het hoofd van de vereniging.

Een stuk in de Spaanse krant La Vanguardia het voorbije weekend staaft het onderzoekswerk van de New York Times. Volgens de krant heet Tania Head in werkelijkheid Alicia Esteve Head en komt ze uit Barcelona. Daar stamt ze uit een Catalaanse ondernemersfamilie. Haar vader en een broer waren in 1992 verwikkeld in een financieel schandaal en werden tot gevangenisstraffen veroordeeld.

Alicia Esteve werkte van 1998 tot 2000 in Barcelona als directiesecretaresse voor een internationaal concern, aldus La Vanguardia. Collega's van toen schrijven de vrouw een "moeilijk karakter" toe. Ze zou steeds in het middelpunt van de belangstelling hebben willen staan en schrok er daarbij niet voor terug af en toe leugens en overdrijvingen uit de hoge hoed te toveren. En de littekens van verwondingen die ze bij de aanslagen in New York zou hebben opgelopen, zouden in werkelijkheid het gevolg zijn van een auto-ongeval in Barcelona.

Een van de meest tranentrekkende anekdotes uit het verhaal van Tania Head was hoe een stervende man haar in de chaos van het brandende WTC zijn trouwring toevertrouwde, met de vraag die terug te bezorgen aan zijn vrouw. Niemand kwamen jarenlang op het idee dat haar verhaal misschien te goed was om waar te zijn.