Dender is niet langer het kneusje van eerste lasse. AFC Tubeke kroont zich tot winnaar van de eindronde in tweede klasse en dus promoveert het folkloristische clubje naar eerste nationale. Tubeke wordt de eerste Waals-Brabantse club ooit in eerste klasse, maar overleven wordt moeilijk.
Antwerp-spits Darko Pivaljevic sneerde vorige week nog: ‘Gelukkig mogen de spelers van Tubeke hun vriendin en hun familie meebrengen naar thuismatchen, want anders zat er niemand op hun tribunes.’ De spits van de Great Old zong alleszins een toontje lager nadat Tubeke Antwerp in eigen stadion met 0-1 had geklopt en de promotie naar eerste mocht vieren maar eigenlijk had King Darko wel gelijk.

AFC Tubeke promoveert volgend seizoen dus naar de Belgische eerste klasse, maar de club lijkt nu al veroordeeld tot de rol van lelijk eendje in de Jupiler League. Het Waals-Brabantse ploegje heeft een stadion waar amper vierduizend man in kan en waar de fans nog op het gemak een pintje kunnen drinken achter de reclameborden. Om de haverklap passeert de trein van waaruit de reizigers, mits wat geluk, ook een doelpuntje kunnen meepikken. Folklore troef dus en zelfs voor topmatchen in tweede klasse kregen de Waals-Brabanders hun stadion niet uitverkocht. Voor de eerste eindrondematch tegen Antwerp werd in het Stade Leburton in Tubeke zelfs een noodtribune opgetrokken, maar dat was geheel overbodig omdat er maar 2000 man kwam opdagen.

Trainer Philippe Saint-Jean (ex-Moeskroen) wilde zich daar zondag na de euforie in Antwerpen nog niet te veel zorgen over maken. Nadat hij door zijn spelers in de douches was getrokken, sprak de coach echter toch over de toekomst. ‘Iedereen maakt zich blijkbaar zorgen over dat stadion, maar dat is het probleem niet’, aldus Saint-Jean. ‘Onze voorzitter Raymond Langendries is ook de burgemeester van Tubeke. Alle plannen voor het nieuwe stadion zijn al getekend en goedgekeurd. Er komt een uitbreiding van 3000 zitplaatsen en dat zal klaar zijn tegen 15 oktober zoals de profliga eist. In ons stadion zullen zo’n 7000 mensen binnen kunnen. We beginnen zo snel mogelijk met de bouw.’

Nog maar vijf spelers

Eerste klasse betekent echter niet alleen de infrastructuur uitbouwen (ook de oefenvelden van Tubeke liggen er dramatisch slecht bij), maar het betekent ook de club sportief uitbouwen. Ook dat lijkt een gigantisch probleem voor rood-gelen, want reeds vier sterkhouders verlaten de club. Saint-Jean liet zich eerder al ontvallen. ‘De mensen van het bestuur beseffen echt niet wat er op hen afkomt als we naar eerste stijgen. Ze denken alleen aan meer supporters, meer sponsors en meer tv-rechten. Op dit moment hebben maar drie kernspelers bijgetekend en hebben we met Pinelli en Jonckheere twee nieuwe spelers. Voorlopig hebben we dus twee spelers.’

Saint-Jean vond het echter niet het moment om daar tijdens de kampioenenviering op terug te komen. Hij feliciteerde vooral de vertrekkende spelers die afscheid namen met de onverhoopte promotie. ‘Van den Broeck gaat naar Charleroi, Lepoint naar Moeskroen, Berghmans naar Willebroek Meerhof en Stuckens naar Woluwe-Zaventem’ zei Saint-Jean. ‘We zijn al heel veel spelers kwijt, maar we moeten die jongens feliciteren omdat ze bleven vechten voor de promotie. In deze eindronde kregen we maar één goal tegen in vijf matchen en behaalde Tubeke 15 op 15. Dan ben je de beste ploeg wat de anderen ook mogen beweren.’

Knokken

Tubeke zal volgend seizoen in de matchen tegen Standard, Anderlecht of Club Brugge ongetwijfeld meer toeschouwers naar hun nietige stadion trekken, maar of het budget dat momenteel 900.000 euro bedraagt zal volstaan om een volwaardige eersteklasser te worden is zeer de vraag. Bovendien dreigen door de competitiehervorming volgend seizoen vier eersteklassers te degraderen. ‘Dit seizoen geloofde ook niemand dat Tubeke zou promoveren’, besloot Saint-Jean. ‘En om eerlijk te zijn vind ik zelf ook dat Tubeke niet bij de vijf beste ploegen van tweedeklasse behoorde. We hadden echter een ploeg die heel weinig kansen weggaf en voor elk bal knokte. Zo werden we de nummer twee in tweede klasse. Volgend seizoen zullen we ook moeten knokken in eerste klasse. Dat is de goede strategie.’

Philippe Saint-Jean heeft wel gemakkelijk praten. Hijzelf tekende nog geen contractverlenging en stelde de club voor om technisch directeur te worden. Daar ging Tubeke (voorlopig) niet op in. ‘Mijn contractverlenging zijn zorgen voor morgen’, lachte Saint-Jean.