Tot nu toe werden er, wanneer zich een ramp met een olietanker had voorgedaan, detergenten en andere vrij primitieve middelen gebruikt om die olievlek te bestrijden. Nu is er volgens de Sunday Times een veel doeltreffender wapen tegen die olie op komst: een super-absorberende ’handdoek’ die door het water kan worden gesleept en de olie opzuigt.
Heel wat kustgebieden in verschillende delen van de wereld hebben al aan den lijve moeten ondervonden wat de gevolgen zijn van een ongeluk met een olietanker - of zelfs van de beslissing van een kapitein om olie in het zeewater te lossen.

Want schepen als de Exxon Valdez, de Torrey Canyon of de Amoco Cadiz vormen al zwarte voetnoten in de geschiedenisboeken als veroorzakers van zware ecologische rampen. En met name het opruimen van de olielaag op de golven of de stranden was keer op keer een zwaar karwei. Een omvangrijk karwei ook, want de voorbije tien jaar is er maar liefst zo’n 200.000 ton olie in de zeeën terechtgekomen

Nu hebben wetenschappers uit de Verenigde Staten, Singapore en Japan een wafeldun, uit nanodraadjes vervaardigd ’laken’ ontwikkeld dat op olie reageert zoals vloeipapier op een ouderwetse inktvlek en dat in staat is tot 20 maal zijn eigen gewicht in olie op te slorpen. De membraan is waterafstotend, blijft zelfs droog als ze een maand lang onder water wordt gehouden, maar neemt dus wel olie en andere ongewenste chemische stoffen op.

Die kunnen vervolgens uit het nanolaken worden verwijderd door het membraam te verwarmen en dan onschadelijk worden gemaakt. Elk van de nanodraadjes waaruit zo’n laken of mat bestaat, is 20 nanometer in diameter, wat neerkomt op 20 miljardste van een gewone meter.

Volgens de uitvinders, een onderzoeksploeg met vorsers uit drie landen die de resultaten van hun werk publiceerden in het vakblad Nature Nanotechnology, kunnen van de nanomembraan reusachtige ’keukenhanddoeken’ worden gemaakt die op het vervuilde water kunnen worden neergelaten en door vliegtuigen worden voortgetrokken, waarbij ze alle contaminenten meenemen. En als de handdoek olievrij is gemaakt, kan die gewoon opnieuw worden gebruikt wanneer er weer iets fout gaat op zee.

Volgens onderzoeksleider dr. Francesco Stellacci, van het Massachusetts Institute of Technology, "geven de resultaten van ons onderzoek aan dat we hier een materiaal hebben ontwikkeld waarvan het verwijderen van olievlekken één van de praktische toepassingen kan zijn. We ontdekten dat we uit een weefsel van nanodraadjes ’papier’ kunnen maken dat in staat is om selectief hydrofobische vloeistoffen zoals olie uit het water te absorberen".