LONDEN _ British Telecom (BT) gaat zijn enorme schuldenlast verminderen via de verkoop van zijn belangen in Japan voor ongeveer 195 miljard frank aan rivaal Vodafone. Dat heeft de Britse zakenkrant Financial Times vandaag gemeld. BT bevestigde in een reactie in gesprek te zijn met Vodafone, maar weigert verdere commentaar.
Het gaat om deelnemingen van 20 procent in Japan Telecom en diens mobieletelefoniedochter J-Phone. Nog maar twee jaar geleden kocht BT zich samen met het Amerikaanse AT&T in, met als doel een hoofdrol te spelen op de Japanse markt. Maar de ambities zijn ondertussen noodgedwongen flink teruggeschroefd.

Het Britse concern zit met een schuld van 30 miljard pond (1.950 miljard frank) en geniet daardoor nog maar weinig vertrouwen bij beleggers. Daardoor is het moeilijk via een geplande aandelenemissie nieuw geld aan te trekken.

BT praat ook over de verkoop van zijn belang van 18 procent in het Spaanse gsm-bedrijf Airtel aan Vodafone, dat daarvan al 73 procent in handen heeft. Vodafone bevestigde vandaag een bericht daarover in The Wall Street Journal. De meldingen komen minder dan een week nadat bestuursvoorzitter Iain Vallance van BT onverwacht was opgestapt.

Vodafone, 's werelds grootste aanbieder van mobiele telefonie, kocht onlangs al het belang van 10 procent van AT&T in Japan Telecom en vergrootte daardoor zijn deelneming tot 25 procent. Als de transactie met BT doorgaat, wordt het 45 procent. Het belang in J-Phone gaat omhoog van 26 procent naar 46 procent, voldoende om de controle over het bedrijf te krijgen. J-Phone heeft op de Japanse markt voor mobiele telefonie een aandeel van 16 procent. Verreweg de grootste is NTT DoCoMo met 60 procent.