FREDERIKSHAVN -- Het Antwerpse havensleepbedrijf Unie van Redding- en Sleepdienst (URS) pompt 142 miljoen euro in een gevoelige versterking van zijn offshore-vloot. De onderneming verwacht dat de oliewinning in diepwater de komende jaren veel werk gaat meebrengen voor zeeslepers. De raad van bestuur heeft het licht voor het investeringsprogramma de voorbije maamd op groen gezet.

Het expansieplan wordt de tweede belangrijke stap in de gedaanteverwisseling van URS. De voorbije vijf jaar moest het bedrijf vooral zijn financiële gezondheid herstellen.

Gedelegeerd bestuurder Dirk Mertens liet gisteren verstaan dat URS opnieuw winstgevend is, ondanks het feit dat de omzet van de onderneming in 2002 vijftig procent lager ligt dan in 1997. Die omzet moet dit jaar uitkomen op 48,42 miljoen euro. Mertens stelt voor 2002 4 miljoen euro operationele winst en bijna 6,35 miljoen euro nettowinst in het vooruitzicht.

De winst van 2002 komt al voornamelijk van de offshore-activiteiten. Door de al jaren aanhoudende zware prijsdruk voor havensleepwerk levert deze activiteit ook dit jaar weinig of geen winst op. Mertens had het gisteren over een break even (winst noch verlies) voor 2002.

,,Het bedrijf is gezond en staat klaar voor de volgende episode[#180#][#180#], zei hij bij de tewaterlating van de Union Manta. De Union Manta is de eerste zeesleper die URS in bijna 20 jaar heeft laten bouwen. De investering bedraagt ruim 30 miljoen euro.

Maar het goedgekeurde investeringsprograama tot 2006 telt nog eens negen schepen. Vier vaartuigen -- investeringsbedrag 22 miljoen euro -- zijn havenslepers die vooral ingezet zullen worden in Zeebrugge en Vlissingen. De vijf andere schepen moeten URS sterke ,,zeemansbenen'' geven. De huidige offshore-divisie van het Antzerpse sleepbedrijf bestaat uit vijf schepen die al meer dan 20 jaar in de vaart zijn. Om de volgende jaren in aanmerking te komem voor ontracten zoals het verslepen van half-afzinkbare boorplatformen, moet URS moderne schepen kunnen aanbieden, stelt topmam Dirk Mertens.

De financiering van het nieuwbouwprogramma stelt volgens Mertens geen enkel probleem. URS combineert externe financiering via leningen met langetermijncontracten voor de schepen die de komende maanden besteld worden. Het sleepbedrijf wijst er overigens op dat het met 12 miljoen euro verwachte cashflow in 2002 financieel voldoende sterk staat.

Bij de aandeelhouders moet niet aangeklopt worden. Dat is momenteel ook niet echt realistisch. URS wordt immers geconfronteerd met de uitstapplannen van zijn grootste Nederlands aandeelhouder Smit Internationale. Het Nederlandse sleepbedrijf Smit kampt met zware financiële moeilijkheden en heeft URS laten weten dat het zijn belang van 49 procent in URS van de hand wil doen. ,,Wij zijn momemteel op zoek naar eem andere operationele aandeelhouder[#180#][#180#] stelt URS-topman Mertens.