Vijfenveertig Antwerp-hooligans zijn door de Dendermondse rechter tot bijzonder strenge straffen veroordeeld. Kopstuk Dennis De Neef moet twee jaar de gevangenis in, zeven kompanen brommen een jaar. En maar liefst 28 hooligans moeten de volgende drie jaar, bij wedstrijden van eerste en tweede klasse, een kilometer van het dichtstbijzijnde voetbalstadion blijven. De Antwerpse politie reageert voorzichtig positief: ,,een meevaller'', zegt hoofdcommissaris Eddy Baelemans.

De rechter deelde de zware straffen uit voor de rellen rond de wedstrijd Sporting Lokeren-FC Antwerp op 3 mei 1998. Vóór de match hadden de Antwerp-hooligans de chauffeur van hun bus geslagen. Zo konden ze te voet naar het Daknam-stadion gaan en daar op zitjes bestemd voor Lokeren-supporters plaatsnemen. Met veel moeite konden de ordediensten hen in het bezoekersvak dwingen.

Maar een kwartier voor het einde van de match stormde de bende het veld op en bekogelde ze de politie met alles wat ze maar vinden kon. Enkele hooligans sloegen met een bijl het gewapende glas van de zittribunes stuk. Politiehonden werden opgehitst en een rijkswachter werd van zijn paard getrokken en geslagen. Paarden en honden kregen klappen van houten balken. De ordehandhavers werden bekogeld met alles wat niet te heet of te zwaar was, zelfs met glasscherven. Verscheidene agenten liepen daarbij lichte verwondingen op.

Omdat de rellen op video werden opgenomen, was het een koud kunstje om de relschoppers te indentificeren. De Dendermondse correctionele rechtbank sprak gisterochtend bijzonder zware straffen uit. Kopstuk Dennis De Neef werd veroordeeld tot twee jaar effectief gevangenisstraf. Zeven andere hooligans vliegen één jaar de gevangenis in. Tegen 37 andere amokmakers werden straffen tot enkele maanden cel uitgesproken.

Maar liefst 28 hooligans kregen een stadionverbod voor een periode van drie jaar opgelegd. Gedurende die periode mogen ze geen voetbalwedstrijden in eerste en tweede afdeling bijwonen en moeten ze tijdens wedstrijddagen minstens één kilometer van voetbalstadiums verwijderd blijven. De straffen hadden nog zwaarder gekund want de kwalificatie bendevorming werd door de rechter niet weerhouden.

De Antwerpse politie reageert voorzichtig positief op het nieuws dat bijna de hele harde kern van Antwerp-hooligans ofwel een celstraf uitzit dan wel voor drie jaar uit het stadion wordt geweerd. ,,Doordat een grote groep herrieschoppers de toegang tot het stadion ontzegd wordt, kunnen we onze ordehandhaving binnenin het stadion zeker opnieuw gaan bekijken'', zegt hoofdcommissaris Eddy Baelemans. ,,Wat dat betekent aan problemen buiten het stadion is afwachten.'' Want het voorbije seizoen moest de politie zich soms 20 kilometer verplaatsen om gevechten tussen de verschillende hooligan-legers te voorkomen.

Baelemans, een nationaal gereputeerde expert qua ordehandhaving bij voetbalwedstrijden, is ietwat verbaasd over de strenge straffen. ,,Bij mijn weten is het de eerste keer dat de rechtbank hooligans zulke zware veroordelingen oplegt.''