Champagne heeft anno 2002 meer dan ooit een Belgisch tintje. Paul-François Vranken, van oorsprong Limburger, is er het afgelopen jaar opnieuw in geslaagd sneller te groeien dan de andere grootheden uit Epernay.

Ondanks moeilijke economische omstandigheden, zo liet het bedrijf weten, steeg het aantal verkochte flessen met 5 procent tot 10,5 miljoen. Dat leverde een omzet op van 138 miljoen euro, of 9,2 procent meer dan een jaar eerder.

Op de Avenue de Champagne in Epernay, het Mekka van de champagne, hebben de buren er het kijken naar. Moët & Chandon, Perrier-Jouet, Pol Roger: alle grote champagnehuizen hebben er de Belg zien aankomen in de jaren zeventig. Met 132.000 Franse frank en een flinke dosis lef, profiteerde de parvenu van een inzinking van de markt om zich een voet aan de grond te kopen. Na een korte carrière als champagnehandelaar, overtuigde hij Gaston Burtin, van het gerespecteerde huis Lanson, een van zijn 350 merken af te staan, en wel nog tegen een symbolische franc.

Veuve Monnier, het eerste Vranken-merk, was slechts een springplank. Enkele jaren later kocht Vranken Charles Lafitte, een prestigieuzer uithangbord. In 1985 zorgde hij zelfs voor een primeur. Met Demoiselle doorbrak hij een taboe. Hij creëerde een volledig nieuw merk, los van een plaatsbepaling. En hij speelde zorgvuldig in op verschillende doelgroepen. Bij de tweehonderdste verjaardag van de dood van Mozart kwam er een ,,Demoiselle de Salzbourg'' en voor discotheken is er een ,,Demoiselle de la Nuit''. ,,Nooit gedacht dat Vranken succes zou hebben met zo'n kitsch-naam'', zei een concurrent toen.

Meer prestige kwam er met Heidsieck Monopole, een merk van de Seagram-groep dat hij in 1996 op de kop kon tikken. Heidsieck, niet te verwarren met Piper Heidsieck, had er toen al een geschiedenis van tweehonderd jaar op zitten. Twee jaar later trok Vranken naar de beurs. Als een eerbetoon aan zijn Belgische roots koos hij voor een notering op de beurs van Brussel, naast de obligate notering in Parijs.

  • Deze rubriek belicht dagelijks een bedrijf dat in het nieuws staat.