© rr
BRUSSEL -- De mensen hebben duidelijk weer zin om te reizen en het negativisme is verdwenen, klonk het gisteren tijdens een rondvraag bij de opnieuw voorzichtig optimistische Belgische reisagenten. Na het moeilijke winterseizoen keken de toerismebedrijven met argusogen naar de eerste indicaties over de boekingen voor de cruciale zomervakantie.

Sinds vorige week liggen de belangrijkste reisbrochures bij de reisbureaus. Januari is de traditionele boekingsperiode bij uitstek. Voor vroegboekers en promoties is het al volop hoogseizoen. In veel gezinnen is de bestemming al wel gekozen, maar gaan de glanzende brochures nu vol kruisjes van hand tot hand om plaatjes van zwembaden te keuren.

Vroeg boeken wint aan belang. ,,Wie het eerst boekt, heeft de grootste keuze'', is de eenvoudige verklaring bij de TUI TravelCenters en VTB reisbureaus, die tot zaterdag hun ,,vroegboekweek'' hielden. Volgens marketing manager Lieven De Craemer is het negativisme duidelijk doorbroken. ,,Er was bijvoorbeeld meer belangstelling dan vorig jaar voor de losse vliegtickets -- de brochures met pakketreizen arriveerden pas in het midden van de week'', zegt hij. ,,De mensen hebben duidelijk weer zin om te reizen.''

,,De telefoon staat roodgloeiend. Er zijn enorm veel boekingen'', bevestigt Hans Vanhaelemeersch, woordvoerder van JetAir. ,,De autovakanties doen het beter dan vorig jaar, met een mooie vooruitgang.'' Het was nog te vroeg om te bepalen of het om een trend gaat ten koste van vliegen, een algemene stijging van de reisdrang of om de bevestiging van een groeiende populariteit van JetAir-autovakanties die nog maar vijf jaar aangeboden worden.

,,Eén van onze twee vliegbrochures -- met onder andere Spanje -- ligt al even bij de reisagent en daar wordt even goed geboekt als vorig jaar, toen de boekingen een snelle start namen'', zegt Vanhaelemeersch. Conclusies zijn voor februari, maar de voorlopige balans is positief. ,,De consument denkt weer aan vakantie.''

Ook volgens Hans Swinnen, de gedelegeerd bestuurder van Thomas Cook België (Neckermann, Pegase, All Seasons, Sunsnacks), is het nog te vroeg voor aparte boekingstrends, maar hij stelt een stormloop op de kantoren vast voor brochures. ,,De mensen zijn duidelijk op zoek naar hun jaarlijkse vakantie. Het gevoel van 11 september is uitgewist, we zijn hoopvoller.''

Usit-Connections is gestart met de jaarlijkse actieweek met voordelige vliegtickets voor vroege boekers. Het afgelopen weekend werden 3.500 tickets verkocht naar 200 bestemmingen. Hier valt vooral de vraag naar verre, exotische bestemmingen op.

Sommige reisbureaus maken wel melding van verhoogde aandacht voor veiligheid, maar dan eerder door de bestemming te verleggen, niet door af te haken op langeafstandsvluchten.

Wie effectief verre vakantiedromen koestert, kan bovendien beter op tijd beslissen. Heel wat luchtvaartmaatschappijen hebben hun capaciteit verminderd.

Of de verre vlucht nu vervangen wordt door de auto en een wat beter hotel dichter bij huis, of een weekje langer appartement aan de Kust, het lijkt duidelijk dat het budget voor de jaarlijkse vakantie in juli en augustus vastligt. Om de slechte winter te compenseren zal het vooral wachten zijn op het succes van tussentijdse city-trips en dichtbij-vakanties.

Om de sector bij te springen na de aanslagen van 11 september, is vorig jaar in België ,,de tijdelijke werkloosheid wegens overmacht voor bedienden'' ingevoerd. Nogal wat bedrijven hebben hun werknemers onder dat stramien laten werken om ontslagen te vermijden, meestal op halftijdse of viervijfde basis. Sinds 31 december is de maatregel officieel weer ingetrokken. Uit een rondvraag bij de reisorganisaties door het vakblad Travel Magazine blijkt dat de meeste voorzichtig blijven, maar waarschijnlijk niet tot structurele maatregelen moeten overgaan. Als de boekingen voor de zomer blijven binnenstromen, zal het bij een tijdelijke inzinking gebleven zijn, zonder langetermijnimpact voor het personeel.