,,Virgin Express is een winstgevend bedrijf, SN Brussels Airlines nog niet. Dat betekent dat wij in een fusie waarde zouden verliezen. Dat risico wilden we indekken door ons management in de chauffeurstoel te plaatsen. Toen dat niet kon, hebben we afgehaakt.'' Zo verklaart Richard Branson het afspringen van de onderhandelingen over een fusie tussen Virgin Express en SN Brussels Airlines.

Branson ontvangt ons in zijn prachtige Londense herenhuis, gelegen in Holland Park. Het interieur oogt opmerkelijk knus en is volgestouwd met vliegtuigjes, exotische beeldhouwwerkjes en vooral foto's van vrouw Joan en kinderen Holly en Sam. Maar achter zijn bekende, ontspannen stijl gaat de harde zakenman schuil die onlangs de verwachte fusie met SN Brussels Airlines, de opvolger van Sabena, deed afspringen.

Dat er een fusie tussen gelijken moest komen, was voor heel wat beleidsmensen bij SN Brussels ongetwijfeld moeilijk te slikken. Voor Branson was het een princiepszaak, een logisch onderdeel van het alomvattend akkoord dat hij met Etienne Davignon wilde sluiten. Ook Davignon was volgens Branson van dat principe overtuigd.

Alles werd mee in de weegschaal gelegd. Zo was er sprake van een overdracht van Sabena-slots op de luchthaven van Londen Heathrow aan Virgin Atlantic -- ,,iets wat we nu nog in een aparte deal regelen'', zei Branson -- maar werd bijvoorbeeld ook gesproken over de komst van Virgin Atlantic, de intercontinentale maatschappij van de Virgin Groep en Singapore Airlines, naar Zaventem. Van een extra kapitaalinjectie van Branson, bovenop de toegezegde 24,7 miljoen euro was geen sprake om tot een gelijkwaardig huwelijk te komen.

,,Omdat je in elk huwelijk compromissen moet kunnen sluiten'' was Branson bereid in ruil zijn merk Virgin op te geven, en zelfs een businessklasse te aanvaarden op zijn toestellen. Dat is duidelijk een reële toegeving. ,,Business class inrichten op de korte afstand is weggegooid geld. Dat is niet wat gevraagd wordt. Wel op tijd, veilig en comfortabel vliegen. We blijven overtuigd dat Virgin Express de juiste keuze maakt. Op lange termijn verdwijnen businesspassagiers die meer willen betalen hoe dan ook, net zoals in de VS.''

Pas toen, zonder Bransons medeweten, Rob Kuijpers werd benoemd tot voorzitter -- ,,iemand zonder burgerluchtvaartervaring'' -- en later de beslissing viel om DAT om te dopen in SN Brussels Airlines, en ten slotte geen plaats te geven aan het Virgin Express-management, was een fusie niet meer mogelijk. Tot dan toe waren hij en Davignon het nochtans eens geweest over veel zaken. ,,Lang dacht ik dat één plus één drie zou worden, maar ik kreeg de indruk dat de som kleiner dan twee werd'', zegt Branson.

Over die waardering van de eigen activiteit had ook de Belgische regering zich, in de eerste dagen na de verdwijning van Sabena, mispakt. De regering had gehoopt dat Branson de plaats zou innemen van Swissair, later werd een cheque gevraagd voor de herstart via DAT. ,,Ik heb gezegd dat we zelf al een Belgische maatschappij zijn en gerust willen uitgroeien tot een nationale luchtvaartmaatschappij, met korte- én lange-afstandsvluchten, maar Sabena overnemen was niets voor ons. Een grote cheque uitschrijven evenmin.''

Veel geld wou Branson niet ophoesten, ook vandaag niet voor de eigen maatschappij. ,,Virgin Express heeft geen geld nodig om te groeien. Maar als het nodig blijkt, zullen we dat zeker bekijken.'' Vandaag is er echter een positieve cashflow. De bezettingsgraad (80 %) en de inkomsten uit eigen tickets verdubbelden in februari op jaarbasis. ,,De kostenbasis is even goed als die van EasyJet, net als Ryanair potentieel een grotere concurrent dan de traditionele nationale luchtvaartmaatschappijen.'' Er is dus geen vers kapitaal nodig, al overweegt Branson wel om ,,op termijn'' ook met Virgin Express langeafstandsvluchten aan te bieden vanuit Brussel.

Voor SN Brussels zal nieuw kapitaal moeilijker te krijgen zijn, denkt hij. ,,Je kan niet blijven de mensen hun armen omwringen om geld te krijgen.'' SN moet het doen met geld dat er is, denkt Branson.

Indien alles normaal verloopt, denkt Branson als overwinnaar uit de concurrentieslag te komen, al benadrukte hij dat er zeker plaats moet kunnen zijn voor twee maatschappijen. ,,Het zou een commerciële wereld moeten zijn, maar in Brussel weet je natuurlijk nooit'', zegt Branson, gevolgd door een forse lach. Enkel de nieuwe naam van DAT -- Branson moest SN Brussels Airlines uiteindelijk in grote letters op een spiekbrief neerpennen om de naam niet telkens te vergeten -- kon hem nog meer amuseren.

Branson is vol vertrouwen voor de toekomst. ,,Drie maanden na 11 september was het erg moeilijk, zeker op de langeafstandsvluchten. Nu is de winst terug en loopt de bezettingsgraad op. Eigenlijk zijn we sterker dan voor 11 september met Virgin Atlantic'', zegt hij over de derde belangrijkste transatlantische maatschappij, na BA en Lufthansa.

De echte schat is Virgin Blue, Bransons lagekostenmaatschappij in Australië(zie kader) ,,Achttien maanden geleden heb ik 10 miljoen dollar geïnvesteerd. Nu is het een miljard waard.'' Ook Virgin Express staat nu klaar voor dat succesverhaal. ,,We zijn goed bezig. Virgin Express is nu een van de beste bedrijven die Virgin bezit. Ik verwacht er veel van.''

U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

Lees gratis ›

Geen betaalgegevens nodig