Mensen met autisme hebben deskundigen al herhaaldelijk verbaasd door hun uitzonderlijke wiskundige talenten, hun ijzeren geheugen of hun aanleg voor muziek. Nu, zo meldt de Sunday Times, hebben wetenschappers ontdekt dat de genen die verantwoordelijk worden geacht voor autisme ook mensen die deze conditie niet hebben tot buitengewone prestaties in staat kunnen stellen.
Dat mensen die autistisch zijn of het aanverwante Asperger syndroom hebben, op specifieke vlakken buitengewoon begaafd kunnen zijn, is al langer bekend en werd aan het grote publiek getoond in de film 'Rain man', waarin de autistische Dustin Hoffman een ongelooflijk geheugen voor cijfers en kaarten heeft.

Een onderzoek bij enkele honderden studenten van de universiteit van Cambridge heeft nu aangetoond dat de genen die van iemand een autist maken ook bij niet-patiënten aanwezig kunnen zijn en dan vaak tot speciale talenten leiden. Het onderzoek gaf namelijk aan dat autisme of Asperger onder wiskundigen zeven maal zo vaak voorkomt dan onder studenten uit andere richtingen en dat ook de kinderen van mathematici vijfmaal vaker autistisch zijn dan het nageslacht van mensen uit andere disciplines.

De genen die autisme veroorzaken zijn, met andere woorden, doorgaans positief en leiden alleen tot de aandoening als ze voorkomen in verkeerde combinaties. (hmu)