Branson plant beursgang van lieveling
'Ik heb geen favoriet bedrijf, maar Virgin Atlantic Airways heeft toch een speciaal plekje in mijn hart', zegt Richard Branson, de topman van de Virgin Group, op zijn website. 'Iedereen verklaarde ons gek toen we in 1984 besloten om een luchtvaartmaatschappij te starten, maar telkens als ik op een van de luchthavens wereldwijd een vliegtuigstaart met ons logo zie, vult mijn hart zich nog altijd met trots.'

Maar als er harde dollars verdiend kunnen worden, wordt die trots wel eens opzijgeschoven. Volgens The Times denkt Branson eraan om Virgin Atlantic Airways naar de beurs te brengen. Stephen Murphy, de gedelegeerd bestuurder van de Virgin Group en tevens bestuurder bij SNAirholding, suggereerde dat in een interview met de Britse krant.

Op dit ogenblik is de luchtvaartmaatschappij voor 51procent in handen van Branson. De overige aandelen zijn in het bezit van Singapore Airlines. Branson zou mogelijk de aandelen van Singapore Airlines terugkopen om nadien het geheel naar de markt te brengen. De waarde van de luchtvaartmaatschappij wordt geraamd op anderhalf miljard pond.

Paul Charles, de woordvoerder van Virgin Group, bevestigt de plannen, maar zegt wel dat er nog geen tijdschema is voor een eventuele beursgang van de luchtvaartmaatschappij.

De luchtvaartmaatschappij is trouwens niet het enige onderdeel van de gediversifieerde groep die voor een verkoop of beursgang in aanmerking komt. Virgin Mobile USA, een joint venture met Sprint Nextel, plant een beursgang en voor de fitness- en welnessketen Virgin Active wordt een koper gezocht. De verkoop van Virgin Media, dat betaaltelevisie aanbiedt in Groot-Brittannië en waarin de Virgin Group nog maar 6,5procent heeft, werd deze maand afgeblazen nadat de beurzen de voorbije weken zware klappen hadden gekregen.

Branson heeft nooit nagelaten om een van zijn bedrijven van de hand te doen als hij er een aardige stuiver mee kan verdienen. Vorig jaar verkocht hij nog voor 1,38miljard euro het grootste stuk van Virgin Mobile.

Virgin Group heeft ook nog altijd 29,9procent in SNAirholding, de moedermaatschappij van de Belgische luchtvaartmaatschappij Brussels Airlines. Tot april van volgend jaar loopt op die participatie een put and call-optie waarbij de aandeelhouders van SN Airholding tegen een vastgestelde prijs Branson kunnen uitkopen en omgekeerd Branson de aandeelhouders kan vragen om zijn belang over te nemen. Tot vandaag zijn er geen indicaties dat een van de partijen haar optie zal uitoefenen. (cv)

www.virgingroup.com