De bekende blogger Robin Wauters slaat de Belgische webscene vanop de eerste rij gade. Ook hijzelf kende al tegenslagen en successen.

Robin Wauters is een marketeer van opleiding, maar maakte van zijn hobby, het internet, naderhand zijn beroep. Hij begon zijn carrière in 2003 bij het hostingbedrijf Hostbasket, dat inmiddels verkocht is aan Telenet. Wauters was toen een van de eersten die professioneel begon te bloggen. Hij werd nadien een tijdlang verantwoordelijk voor de onlinemedia van de uitgever VNU, maar werd zelfstandig kort na de verkoop van de Belgische VNU-poot, met daarin het vakblad Data News, aan Roularta.

Wauters diende zich aan als de Belgische redacteur van Blognation, een internationaal netwerk van blogs die berichtten over nieuwigheden in de Web 2.0-wereld. Maar dat avontuur is hem slecht bekomen. Blognation was opgericht door een ontslagen medewerker van TechCrunch, een gezaghebbende technologieblog. 'Die persoon wilde revanche nemen door Blognation als concurrent te lanceren. Hij maakte iedereen wijs dat hij voor dat project drie miljoen pond had opgehaald en begon een netwerk van lokale redacteurs uit te bouwen. Maar zes maanden later bleek dat dat geld er nooit geweest was. Hij moet mij nog altijd 27.000 euro aan onbetaalde facturen', vertelt Wauters.

Dankzij het netwerk dat hij intussen had opgebouwd, kon Wauters wel een ander idee in de praktijk brengen: een conferentie waar webstart-ups zichzelf kunnen voorstellen aan de wereld en aan kandidaat-investeerders. De eerste editie van Plugg, zoals het event gedoopt werd, trok in maart dit jaar zowat 300 (meestal betalende) bezoekers. 'Met Plugg ben ik meteen uit de kosten gekomen', zegt Wauters, die al een tweede uitgave gepland heeft op 12maart van volgend jaar.

Plugg vulde klaarblijkelijk een leemte op in de Europese webscene. 'In de VS heb je regio's als Silicon Valley en de streek rond Boston, waar technologiebedrijven, universiteiten en investeerders op elkaar gepakt zitten. In Europa heb je dat niet. En omdat het voor start-ups moeilijk en duur is om het continent rond te reizen om zichzelf voor te stellen, is het beter om ze allemaal op één event samen te brengen', legt Wauters uit. Volgens hem begint Europa trouwens zijn jarenlange achterstand op de States in te halen. 'Vooral in Oost-Europa beweegt er veel. Er zijn ook meer en meer initiatieven die proberen om die unieke cocktail van Silicon Valley hier te kopiëren.'

Maar binnen Europa blijft België een van de kneusjes, vindt Wauters. 'Belgen zijn weinig ondernemend, ze schuwen risico's en blijven liever onder hun kerktoren. Bovendien vind je hier weinig durfkapitalisten die gespecialiseerd zijn in web- en mobiele toepassingen. De meesten focussen eerder op IT en software.'

Naast Plugg organiseert Wauters ook de Belgische bijeenkomsten van de Open Coffee Club, een informeel netwerk van entrepreneurs en financiers dat al in 70 landen bestaat. De naam van de club verwijst naar de gewoonte om elke week een bijeenkomst te houden in een koffiebar van Starbucks. 'In België doen we dat een keer per maand ergens in een café', zegt Wauters. 'We hebben nu zowat 370 leden, van wie er op elke sessie 45 à 55 aanwezig zijn.'

Wauters is zelf ook als investeerder en marketingconsultant actief bij Oxynade, het bedrijfje dat de Europese evenmentensite Happenr.com ontwikkelde. Via die site, die voorlopig nog in de experimentele beta-fase zit, kan je informatie vinden over allerlei culturele events in Europa's toeristische steden. Oxynade werd opgericht door Hans Nissens, de man achter cultuurweb.be en cultuurdatabank.be, en Niko Nelissen, de medeoprichter van Q-Layer en het vroegere Hostbasket.

www.plugg.eu

www.happenr.com

www.opencoffeeclub.org