Voor buitenstaanders kwam het bericht als een donderslag bij heldere hemel. Nog geen dag nadat de samensmelting tussen SN Brussels Airlines en Virgin Express formeel was afgerond, gaf ceo Philippe Vander Putten gisteren 'in onderling overleg' zijn ontslag bij de luchtvaartmaatschappij.

Met Vander Putten verliest Brussels Airlines zijn tweede topman in amper twee jaar tijd. In 2006 gaf zijn voorganger, Rob Kuijpers, er ook al de brui aan. En wat opmerkelijk is, de reden voor de korte houdbaarheidsduur van beide ceo's is dezelfde: de almacht van Etienne Davignon, de voorzitter van de raad van bestuur bij Brussels Airlines.

Het persbericht nam wat dat betreft alle twijfels weg. 'Meningsverschillen over de taakverdeling aan de top van het bedrijf', omschreef Brussels Airlines op een diplomatische manier de reden voor de plotse breuk.

Twee jaar geleden leek een nieuwe, interne machtsstrijd nochtans ver weg. Vander Putten was een nobele onbekende in de luchtvaartsector toen hij in 2006 werd aangesteld als ceo van SN Brussels Airlines. Hij maakte vooral naam als marketeer en als topman van gsm-operator Proximus. 'Maakt niets uit', vergoelijkte Etienne Davignon dat toen nog. 'Een luchtvaartmaatschappij leiden is teamwork en een team leiden kan hij.'

Maar net als Kuijpers botste Vander Putten intern al snel op de almacht van Davignon, die de gewoonte heeft om zowat alle belangrijke dossiers naar zich toe te trekken, inclusief operationele dossiers. Wellicht een gevolg van de persoonlijke betrokkenheid van Davignon, die SN Brussels Airlines met de hulp van het Belgische establishment eigenhandig uit de grond stampte.

Dat belet echter niet dat het vertrek van Vander Putten bijzonder ongelegen komt. Davignon onderhandelt immers volop over een mogelijke financiële alliantie met Lufthansa en een commerciële alliantie met Star Alliance en kan daarbij negatieve publiciteit missen als kiespijn.

De ervaren tandem Michel Meyfroidt/Bernard Gustin gaat de taken van Vander Putten nu overnemen. Eerstgenoemde is bestuurder en cfo bij Brussels Airlines en werd destijds door aandeelhouder Fortis gedropt om de financiën in de gaten te houden. Gustin is een consultant die sinds 2001 bij alle belangrijke beslissingen betrokken was. (nta)