Etienne Davignon (75)
Etienne Davignon. mrs
Foto: © Mark Renders
Etienne Davignon had er al een lange carrière in de diplomatie en als Europees commissaris opzitten toen hij in 1985 directeur werd bij de Generale Maatschappij van België. Gewoon 'directeur', want de Generale werd, net als de Nationale Bank, geleid door een 'gouverneur', een overblijfsel uit het tijdperk dat de Generale ook nog emissiebank was en dus bankbiljetten mocht uitgeven. Dat privilege verloor ze weliswaar in 1850, maar de structuren en benamingen bleven bestaan.

Tijdens de strijd om de Generale zou Davignon steeds meer op de voorgrond treden en zich, meer dan gouverneur René Lamy, naar de buitenwereld toe opwerpen als verdediger tegen de aanval van De Benedetti.

Nadat de strijd beslecht was, werd Davignon in 1988 voorzitter van de Generale Maatschappij. Hij bleef dat tot 2001, en overzag in die periode de ontmanteling van de holding. In 2001 gaf hij het voorzitterschap over aan Gérard Mestrallet, de topman van Suez, en werd hij zelf ondervoorzitter. Dat bleef hij tot de Generale Maatschappij in 2003 definitief verdween toen ze fuseerde met Tractebel.

Davignon is nog altijd bestuurder van Suez en van een hele rist andere bedrijven. Zo is hij ook voorzitter van Brussels Airlines, dat hij, na het faillissement van Sabena, samen met Maurice Lippens uit de grond stampte.