Woestijnvis heeft Jo Lernout drie jaar gevolgd in zijn pogingen om opnieuw aan de top te raken.

Drie jaar geleden draaide de documentairemaker Luc Haekens voor Man bijt hond een reportage over een zwarte Sinterklaas die cadeautjes uitdeelde aan blanke kinderen. Die cadeautjes bleken Guppi's te zijn, een soort mechanische en computergestuurde speelgoedcavia's. De producent was niemand minder dan Jo Lernout.

'Ik vond dat een heel vreemd gezicht', zegt Haekens. 'In mijn ogen was Jo Lernout nog altijd een captain of industry waar je als gewone mens niet bij kon. En nu liep hij daar tussen de kinderen met een pluchen beest in zijn armen. Hij geloofde dat hij dankzij de Guppi terug uit het diepe kon klimmen. Hij wou de rage van de Ferby, het pluchen beest dat reageert op emoties, nog eens op zijn manier overdoen.'

Zo rees bij Woestijnvis het idee om Jo Lernout in dat 'proces van jaren' te volgen. 'En we zijn dat ook blijven doen toen de Guppi helemaal geen succes bleek en hij het nu met zijn Filipijnse vriendin probeert waar te maken als producent van Belgische chocolade op de Filippijnen.'

De documentaire registreert hoe Jo Lernout probeert zijn leven opnieuw op te bouwen. Maar uiteraard wordt ook 'open en eerlijk' teruggeblikt op het debacle van het spraaktechnologiebedrijf L&H. Het beeld dat je van Jo Lernout krijgt, is niet altijd fraai. Zeker als de mislukking van vroeger zich dreigt te herhalen en de zakenman, totaal berooid, begint te twijfelen aan zichzelf. De documentaire, die aan de vooravond van het proces rond L&H wordt uitgezonden, is zeker geen reclamespot voor Jo Lernout.

Lernout heeft de documentaire vooraf gezien. 'Ik vreesde dat hij die crisismomenten zo gênant zou vinden dat hij zou eisen om die eruit te knippen. Dat hij dat niet heeft gedaan siert hem', zegt Haekens. Hij denkt na drie jaar te mogen zeggen dat hij Jo Lernout 'kent'. 'In mijn ogen is hij te naïef voor de zakenwereld. Hij heeft grote fouten gemaakt en geeft dat ook zelf toe. Maar ik zie hem niet als een oplichter. Hij zegt ook letterlijk dat hij nooit meer echt gelukkig zal kunnen zijn, omdat veel mensen door zijn fouten heel veel geld verloren hebben.'

Wel is hij gefrustreerd dat de technologie die zij ontworpen hebben, nu gebruikt wordt door de Microsofts en Googles van deze wereld. Maar tegelijk vindt hij het een soort eerherstel, omdat de mensen niet meer kunnen zeggen dat het allemaal gebakken lucht was. (lb)

DE ZAAK JO LERNOUT

EEN zondag 21.15uur.