VLADIKAVKAZ -- Het Russische leger heeft zaterdag een Tsjetsjeense rebellenleider gedood. Dat heeft een legerwoordvoerder bekendgemaakt. De rebellenleider, Aslan Gasajev, en drie van zijn lijfwachten werden doodgeschoten tijdens een militaire operatie in het dorp Alchan-Kala.

Legerwoordvoerder Ilja Sjabalkin zei op het televisiestation NTV dat Gasajev gespecialiseerd was in het trainen van vrouwelijke rebellen. Volgens Sjabalkin ronselde Gasajev jonge vrouwen die werden gedrogeerd en opgeleid om zelfmoordaanslagen te plegen.

De autoriteiten onderzoeken nog of de rebellenleider een rol heeft gespeeld bij de zelfmoordaanslag van vorige week bij een popfestival in Moskou. Twee Tsjetsjeense vrouwen bliezen zich bij de ingang van het festivalterrein op en doodden veertien mensen.

In Tsjetsjenië kwamen volgens bronnen bij het pro-Russische bestuur van de deelrepubliek zaterdag elf Russische militairen om bij aanvallen door rebellen. Vier van hen sneuvelden bij mijnexplosies, de overige doden vielen bij beschietingen door rebellen.

Rusland probeert sinds 1994 de onafhankelijkheidsstrijd in Tsjetsjenië de kop in te drukken. Het leger vertrok in 1996 uit de deelrepubliek, maar keerde er in 1999 weer terug na een aantal aanslagen in Russische steden waarvoor Moskou de rebellen verantwoordelijk houdt.