KIRKOEK -- Bij geweld tussen Koerden en Turkmenen in Noord-Irak zijn zeker tien mensen om het leven gekomen. Vrijdag hadden Koerdische strijders van een pas heropend Turkmeens islamitisch heiligdom in de stad Tuz Kharmato beschadigd, vermoedelijk was dat de aanleiding voor de onlusten.

Een menigte van honderden Koerden en Turkmenen raakte vrijdagavond in Tuz Kharmato slaags. Iraakse politieagenten vuurden waarschuwingsschoten af, waarbij twee Turkmenen omkwamen. Dat meldde het Amerikaanse leger. In totaal kwamen bij de gevechten drie Turken en vijf Koerden om het leven.

Zaterdag sloeg het geweld over naar Kirkoek. Volgens de Turkse pers verzamelden zich honderden Turkmeense betogers bij een overheidsgebouw, waarna strijders van de Patriottische Unie van Koerdistan (PUK) het vuur openden. Twee Turkmenen kwamen daarbij om het leven, meldde het Turkse persbureau Anatolia. De door de Amerikanen benoemde burgemeester van Kirkoek, de Koerd Abdul Rahman Mustafa, bevestigde dat twee mensen om het leven zijn gekomen, maar hij zei er niet bij of het om Koerden of Turkmenen ging.

Zaterdagavond werden twee standbeelden van Turkmeense helden in het centrum van Kirkoek met granaatwerpers onder vuur genomen. Na de granaataanval werden de standbeelden bewaakt door Iraakse politieagenten. Amerikaanse troepen lieten zich niet in de stad zien. In de nacht van zaterdag op zondag waren schoten te horen, maar het was onduidelijk van wie die afkomstig waren. Kirkoek, Tuz Kharmato en omgeving vormen een olierijk gebied dat wordt bevolkt door Arabieren, Turkmenen en Koerden. Onder Saddam Hoessein werd een deel van de Turkmenen en Koerden verdreven en hadden de Arabieren de overhand. Nu eisen de etnische groepen, die geen van drieën in de meerderheid zijn, ieder macht en invloed op. In mei deed zich geweld voor tussen Koerden en Arabieren, waarbij een tiental doden viel. Sindsdien is de situatie gespannen.

In Kirkoek voelen de Turkmenen zich sinds de aanstelling van de Koerdische burgemeester ondervertegenwoordigd. De Iraakse Turkmenen spreken Turks en hebben nauwe politieke banden met Turkije.