LONDEN - Peter Bonfield, de topman van British Telecom, stapt eind januari op. Dat is een jaar voor zijn contract afloopt. Het telecombedrijf stapelde de laatste twee kwartalen de verliezen op.
Bonfield, die zes jaar de leiding in handen had, krijgt een uittredingsvergoeding van 1,49 miljoen pond (2,4 miljoen euro). Daarbij komen eventueel nog voor 1,64 miljoen pond aan stockopties en andere bonussen. Nog maar twee weken terug zei Bonfield te verwachten dat hij tot eind december 2002 zou aanblijven. Een opvolger is nog niet aangeduid, zegt woordvoerder David Orr.

Het vertrek van Bonfield (57) komt na het ontslag in april van voorzitter Iain Vallance. Waarnemers houden het duo verantwoordelijk voor de aanzwellende schuldenberg en de opeenvolgende kwartaalverliezen in maart en juni.

BT had het de afgelopen jaren als voormalige monopoliespeler in Groot-Brittannië niet makkelijk. Het moest opboksen tegen rivalen als Vodaphone, dat het grootste mobiele telefoniebedrijf van Europa werd. BT spendeerde vorig jaar 9,5 miljard pond aan UMTS-licenties in Groot-Brittannië en Duitsland en nam participaties in buitenlandse concurrenten. Voor het Duitse Viag werd bijvoorbeeld te veel betaald. De schuld groeide aan tot 27,9 miljard pond. De waarde van het aandeel daalde sinds eind 1999 met meer dan 70 procent.

Volgens waarnemers is het vervroegd vertrek van Bonfield het einde van een tijdperk. De analisten en beleggers delen die mening: het BT-aandeel steeg vandaag op de beurs van Londen met 4,75 pence naar 341,75 pond.

Om het tij te keren begon BT dit jaar participaties te verkopen, met name in Japan. Er werd 10 miljard euro kapitaal opgehaald via een aandelenuitgifte, Concert werd ontmanteld en de mobiele afdeling mmO2, die 19 november naar de beurs gaat, werd losgekoppeld van BT. De schuld is intussen gereduceerd tot 17 miljard pond.