SYDNEY - De Amerikaan Haig ,,Harry'' Prieste heeft de allereerste Olympische vlag van de Spelen ooit, die van 1920 in Antwerpen, aan het Internationaal Olympisch Comité (IOC) teruggegeven.

De ceremonie vond plaats bij het begin van de 111e vergadering van het IOC in Sydney. Voorzitter Juan Antonio Samaranch nam de vlag in onvangst van de 103-jarige vroegere duiker. De Spanjaard zei dat de vlag voorttaan tentoongesteld zal worden in het Olympisch museum in het Zwitserse Lausanne.

De vlag van de Spelen in Antwerpen is de eerste die ooit gebruikt werd. Baron Pierre de Coubertin had de vlag eigelijk laten maken voor de Spelen van 1916 in Parijs maar door de Eerste Wereldoorlog werd ze pas in Antwerpen gebruikt.

Hal haig Prieste, bronzen medaillewinnaar in het duiken, ging tijdens een nachtje stappen in de binnenstad een weddenschap aan met zijn landgenoot Duke Kanahamoku, zwemmer en gouden medaillewinnaar op de 100m vrije slag in 1912 en 1920. Kanahamoku daagde Prieste uit om in de mast te klimmen en de vlag te stelen. De Amerikaanse duiker werd nog betrapt door de politie maar hij liep te snel voor de Antwerpse agenten.

Prieste is een keurrijk figuur. Hij acteerde ook in stomme films, was cabaretier, surfte en schaatste. Tegenwoordig geeft Prieste, geboren op 23 november 1896, lezingen over hoe men oud kan worden. Hij schaatste nog tot zijn 95 en om zijn eeuwfeest te vieren liep hij in Atlanta met de Olympische vlam.

In een rolstoel gaf de Olympische veteraan de vlag terug aan Samaranch en gaf hem de hand. volgens zijn omgeving moest Prieste dit doen om met zijn geweten in het reine te komen.