SYDNEY - De Australische zwemster Susan O'Neill heeft vanmorgen haar afscheid aangekondigd. ,,Het is tijd om te stoppen'', lichtte ze haar besluit toe. ,,Zwemmen is de laatste achttien jaar zo'n groot deel van mijn leven geweest. Er is niets meer wat ik nog wil bereiken. Het is mooi geweest.''
De 27-jarige O'Neill, die in de aanloop naar de Olympische Spelen opzien baarde door de successen van de Nederlandse Inge de Bruijn verdacht te noemen, veroverde in Sydney de gouden medaille op de 200 meter vrije slag. In Atlanta pakte ze vier jaar eerder het goud op de 200 meter vlinderslag.

O'Neill verwierf de bijnaam ,,Madame Butterfly'' omdat ze sinds 1994 geen wedstrijd op de 200 meter vlinder verloor. In Sydney slaagde de wereldkampioene en wereldrecordhoudster er echter niet in haar olympische titel te verlengen. Ze moest achter Misty Hyman genoegen nemen met het zilver. De teleurstelling bij O'Neill was groot, al maakte de onverwachte gouden plak op de 200 meter vrije slag veel goed.

In totaal won O'Neill in haar loopbaan acht olympische medailles. Ze behaalde tot nu toe de meeste Australische en Commonwealth titels ooit. Het hoogtepunt in haar carrière beleefde ,,Susie'' dit jaar bij de Australische olympische selectiewedstrijden toen ze het negentien jaar oude wereldrecord van de Amerikaanse Mary T. Meagher verbeterde. ,,Het was voor eigen publiek. Het werd min of meer van mij verwacht dat ik het record zou breken en lukte nog ook. Na afloop heb ik anderhalf uur met Meagher gesproken. Dat was heel erg speciaal.''

Tijdens de Spelen werd O'Neill door haar collegasporters gekozen in het Internationaal Olympisch Comité (IOC).