LOS ANGELES -- The Walt Disney Company heeft maandag bekendgemaakt een nieuwe deal te hebben gesloten met de erfgenamen van de bedenker van Winnie the Pooh, A.A. Milne, en de illustrator van de populaire kinderverhalen, E.H. Shepard. De deal, die volgt op een lange en keiharde juridische strijd, geeft Disney vanaf 2004 het alleenrecht om de lucratieve merchandise van de figuurtjes te exploiteren.
Een verandering in de wet op het copyright stelde Disney in staat niet alleen de internationale rechten op de merchandise te verlengen maar ook om vanaf 2004 de rechten op de Noord-Amerikaanse markt over te nemen van de familie Slesinger. De Sonny Bono Copyright Extension Act uit 1998 maakt het volgens Disney mogelijk alle rechten te verwerven, zolang de nieuwe overeenkomst twee jaar van tevoren door de erfgenamen wordt aangekondigd. De overeenkomst gaat dus pas in tegen 2004.

Reactie

Een advocaat van Slesinger zei in een reactie dat de familie de rechten op rechtmatige wijze van de familie Milne heeft verkregen en dat die niet zomaar afgenomen kunnen worden. ,,Typisch Disney,'' aldus een woordvoerder van de familie. ,,Volgens ons is het een wanhopige zet om achter de rug van de familie Slesinger de rechten in handen te krijgen.''

Disney ontkent dat de nieuwe afspraken op zijn initiatief tot stand zijn gekomen en stelt verder dat dit niets te maken heeft met de juridische strijd die Slesinger al sinds 1991 met hen voert over de rechten, die Disney jaarlijkse zo'n miljard dollar opleveren. Een rechter van het Hooggerechtshof heeft onlangs echter bepaald dat er een accountantsonderzoek moet worden uitgevoerd om te bepalen hoeveel geld er aan de familie Slesinger verschuldigd is door een verkeerde verrekening van royalty's. De merchandise omvat poppen, films, tv-shows, video's en andere spulletjes met de beeltenis van de getekende figuurtjes.