BRUSSEL -- Vanop de lanceerbasis van Cape Canaveral in Florida is vanmorgen ruimteveer Endeavour vertrokken naar het internationale ruimtestation-in-aanbouw Alpha.
Endeavour voert twee reusachtige zonnepanelen mee, die het ruimtestation van energie zullen voorzien. Momenteel krijgt het ruimtestation elektriciteit van vier kleine zonnepanelen, die maar amper genoeg stroom leveren om twee van de drie modules van het ruimtestation te verlichten en te verwarmen.

De zonnepanelen zitten opgevouwen in het laadruim van Endeavour. Eenmaal opengeplooid zullen ze 72 meter lang zijn en samen 64 kilowatt elektrisch vermogen leveren. Endeavour moet zaterdagavond aanmeren bij het ruimtestation, waarna de bemanningsleden van de shuttle drie ruimtewandelingen zullen uitvoeren om de zonnepanelen op het ruimtestation te monteren.

Het internationale ruimtestation wordt bewoond door zijn eerste bemanning: de Russen Joeri Gidzenko en Sergej Krikalev en de Amerikaanse commandant Bill Shepherd. Het is Shepherd die het ruimtestation, dat officieel nog steeds International Space Station (ISS) heet, Alpha doopte.