KUMANOVO -- Het Macedonische leger heeft zaterdag een aanvoerder van de Albanese rebellen gedood bij gevechten in het noorden van het land, tussen de dorpen Slupcane en Vaksince.

Dat heeft een woordvoerder van het leger zondag bevestigd.

Het slachtoffer is Sabil Limani, ook wel ,,de Tijger'' genoemd. Hij was commandant in de streek van Kumanovo, waar Macedonische strijdeenheden en Albanese rebellen sinds begin mei al meermaals zijn slaag geraakt.

Volgens de woordvoerder van het Macedonische leger zorgt de dood van de commandant voor ,,verwarring'' onder de rebellen van het Nationaal Bevrijdingsleger (UCK) en ,,is er een desertatiegolf op gang gekomen''.

,,De rebellen hebben zware verliezen geleden en precies om die reden hebben we de gevechten zondag meer naar het zuidwesten verlegd, naar het dorp Matejce'', zo vertelde de woordvoerder nog.

Intussen wordt melding gemaakt van gesprekken tussen het Macedonische leger en de rebellen over de evacuatie van duizenden burgers uit Lipkovo. In de buurt van het dorp zijn ontploffingen te horen geweest. De burgers zitten geïsoleerd en er zou een tekort dreigen aan voedsel, water en medicijnen.

Volgens de staatsradio bemiddelt het Rode Kruis tussen het Macedonische leger en de rebellen over de evacuatie. De hulporganisatie weigert voorlopig commentaar.

Het Westen vreest dat veel doden onder de burgers de regering van nationale eenheid zou doen barsten die in Macedonië twee weken geleden op de been is gebracht.