Het is Noël Noppe die de zaak in gang heeft gezet. Vorige zaterdag kreeg hij voor de tweede keer in een paar dagen ongewenst bezoek in zijn winkel. Dat deed voor Noël de deur dicht. Hij bracht de handelaars van het stadscentrum samen, en nog dezelfde avond werd besloten tot de oprichting van een gezamenlijk informatienetwerk.

Vorige week woensdag graaide een dief 15.000 frank uit de kassa van de bedden- en matrassenwinkel van Noël Noppe in de Kerkstraat. Vorige zaterdag liep de man opnieuw rond in Lokeren, met dezelfde slechte bedoelingen. ,,Tania Vlaeminck, een collega uit de Kerkstraat, had een man zien binnengaan in de handelszaak rechtover haar deur. Ze zag hoe hij zich meteen over de toonbank boog en naar de kassa reikte. Toen Tania binnenkwam verdween de Franstalige kerel. Omdat ze vermoedde dat het de dief van een paar dagen voordien kon zijn, kwam ze mij halen. Ik herkende de kerel onmiddellijk.''

Noppe belde de politie, en samen met Tania ging hij de kerel achterna. Drie kwartier hebben ze hem door het stadscentrum gevolgd, zonder dat de dief iets in de gaten kreeg. Ze zagen hoe hij winkels binnen- en buitenliep. Hoe hij de appartementsblokken in de Oud-Strijderslaan binnenging en af en toe aan een deur rammelde om te zien of ze op slot zat.

,,Ondertussen belde ik voortdurend naar de politie om door te geven waar we waren. Toen we aan de post kwamen kreeg hij in de gaten dat hij gevolgd werd. Ik draaide de Durmelaan in en keerde onmiddellijk terug. Een kwestie van een paar seconden. Maar de kerel was verdwenen, als in rook opgegaan.''


Te laat
De politie kwam te laat. ,,Eerst was ik razend'', zegt Noël Noppe. ,,Maar dinsdag kreeg ik bezoek van commissaris Godderie die met mij lang over de hele zaak heeft gesproken. Door een ongelukkige samenloop van omstandigheden is de dader kunnen ontkomen. De politie kreeg tegelijk te kampen met een zwaar ongeval en agressieve drugsdealers. Daardoor kwamen ze te laat om de dief te klissen. Ik heb daar begrip voor.''

Noppe was vastbesloten dat er iets moest gebeuren. Hij sprong achter zijn computer en tikte een uitnodiging voor een gezamenlijke vergadering van de handelaars uit het centrum, dinsdagavond. ,,Daar waren ook mensen uit de Stationsstraat, waar al een buurtinformatienetwerk (BIN) is opgericht. We waren het meteen eens: dat moet uitgebreid worden tot de Kerkstraat, de Markt en de Schoolstraat. Dat BIN is een telefoonsysteem, dat door de politie wordt gebruikt om een heleboel mensen tegelijkertijd op de hoogte te brengen als er iets verdachts gaande is. Het initiatief om een BIN voor het hele stadscentrum op te richten, wordt genomen door de middenstandsraad.''