Prinses Astrid bezocht de tiende jubileumeditie van de Gezondheids- en Welzijnsbeurt in de Stadszalen van Sint-Niklaas. ,,Een geweldige oppepper voor de deelnemers'', oordelen heel wat bezoekers aan de beurs. Het gezelschap dat rond het middaguur de tientallen stands afwandelde, bestond uit onder meer gouverneur Herman Balthazar en burgemeester Freddy Willockx. Robert Van Tichelen duwde de burgemeester voort in een rolstoel, omdat een barstje in het bot van de rechtervoet hem pijn bezorgde.

Voor Prinses Astrid was het niet de eerste maal dat zij in Sint-Niklaas vertoefde. Een zevental jaar geleden was zij als voorzitster van Het Rode Kruis present op recreatieoord De Ster. Haar vader, de huidige koning Albert II, opende vroeger al de Rode Kruis-veertiendaagse. De jubileumeditie van de Welzijns- en Gezondheidsbeurs leek de enige mogelijkheid om haar voor een nieuw bezoekje te strikken.

,,De laatste drie beurzen hebben wij niet aangedrongen'', vertelt Eric Merny. ,,Het Rode Kruis zag wel altijd een ander evenement waar haar aanwezigheid nog prominenter zou zijn. De prinses heeft aan ons nooit ,,neen'' gezegd. Wij vinden dat de samenwerking met de entourage van de prinses zeer vlot verlopen is, ook met de veiligheidsdiensten. Als organisatoren wilden wij echter absoluut dat de beurs tijdens haar bezoek toegankelijk bleef voor het grote publiek. Wij hebben het gevoel dat de prinses minder op formaliteiten is gesteld dan haar omgeving.''


Witte stok
Prinses Astrid deed een rondgang langs de vele beursstandjes van organisaties zoals het Rode Kruis, de stad Sint-Niklaas, het OCMW en de talrijke zelfhulpgroepen waarmee zij achteraf nog een onderonsje met kleurrijk buffet had. Het gebeuren verliep vrij gemoedelijk zonder overdreven veel protocol.

Trees Van Royen van Licht en Liefde zal het bezoek niet gauw vergeten. Ze schonk de prinses een witte stok. ,,Ik vind Astrid de tofste van Alberts kinderen'', vertelt Van Royen. ,,Ik overhandigde de prinses even een simulatiebril, zodat ze kon merken hoe lastig het is om slechtziend te zijn. Ik vind dat ze veel belangstelling toont voor deze problematiek. Jullie kunnen haar natuurlijk zien, wij kunnen haar alleen begroeten.''

De prinses nam haar tijd om met iedereen te spreken. ,,Best eng die simulatiebril'', vertelde zij aan Trees Van Royen. Ze passeerde de Sint-Niklase Welzijnsbus en stapte daarna resoluut naar de stand van de Vriendenkring voor Brandwondenpatiënten van het UZ Gent. ,,Jullie werken ook preventief?'', informeerde Astrid erg geïnteresseerd toen zij een knuffelbeertje voor haar toekomstige kindje kreeg.

,,We waren erg zenuwachtig'', reageren Farida Messaad en Stefaan Lauwaert. ,,We vinden het enorm moedig dat de prinses zoveel mensen aanspreekt en een hart onder de riem steekt.''