Precies tien jaar geleden, in september '91, bracht Gunther Neefs zijn eerste full-cd uit. Een decennium later staat de sympathieke Mechelaar met de onnavolgbare Irish Coffee-stem nog steeds recht overeind in het woelige water van de Vlaamse showbizz. ,,Ik hou van mensen die onverslijtbaar zijn'', zegt hij. ,,Een man als Tom Jones bijvoorbeeld. Of dichterbij huis: een Rob De Nijs.'' Of Neefs zelf 'onverslijtbaar' is, kan u nu zaterdag persoonlijk vaststellen op een verjaardagsconcert in De Nekker.

,,Ik heb in die tien jaar veel Vlaamse artiesten zien komen en gaan'', zegt Gunther, terwijl hij in café Den Beer op de Mechelse Grote Markt aan zijn kop koffie slurpt. ,,Dat ik er nog altijd sta, is wellicht te danken aan het feit dat ik een 'trouwe hond' ben. Honderd procent loyaal tegenover platenbazen en muzikanten. Boek Gunther Neefs voor een optreden om elf uur, en hij staat om elf uur op de planken. Geen minuut later.''

Net op het moment dat ik me wil verontschuldigen voor mijn laattijdige aankomst, stelt Neefs me op mijn gemak. ,,Je moet kunnen relativeren in het leven. Als op de markt van Dendermonde 8.000 mensen voor mijn neus samendrummen, weet ik ook wel dat de helft daar gewoon van het mooie weer staat te genieten. Daar moet je niet te pretentieus over doen.''

  • Bij een jubileum hoort een terugblik. Wanneer is jouw muzikaal talent ontdekt?
  • ,,Ik was van jongsaf intens met muziek bezig. Op mijn negende ging ik voor het eerst naar de muziekschool, waar ik lessen slagwerk volgde. Na het ongeluk van mijn ouders verdween de muziek een tijdje in de koelkast. Tot ik op mijn negentiende als percussionist in Gerry's Big Band stapte. Daar begon het zingen eerst als een grap: na het optreden van de band kweelde ik voor de leut enkele liedjes. Het serieuze werk kwam er na een aflevering van Walters Verjaardagsshow, waarin ik deelnam aan een medley met nummers van mijn vader. Plots hingen alle managers van België aan mijn telefoon. Ik wist echt niet wat me overkwam.''

  • Wat stelden ze voor: om de liedjes van je vader te coveren?
  • ,,Inderdaad. We gaan een plaat maken met nummers van Louis Neefs, zegden ze. En jij mag die inzingen. Gelukkig had ik toen een vaste job als autoverkoper. Een zangcarrière moest dus niet zonodig. Uiteindelijk heb ik na lang aarzelen zelf contact gezocht met Marc De Coene, de producer die ons ook na het ongeval loyaal gesteund heeft. Wat later is mijn eerste cd uitgekomen. 'Laat me gaan', de eerste single, deed het goed en dan is de bal echt aan het rollen gegaan. Intussen werk ik nog steeds met dezelfde producer, en met dezelfde zeven muzikanten van Gerry's Big Band.''


    Nancy Sinatra
  • Ik herinner me dat iedereen je onmiddellijk sterk vergeleek met je vader: de fysieke gelijkenis, het bijna identieke stemgeluid, hetzelfde muziekgenre... Verveelde je dat?
  • ,,Ik vond het niet meer dan logisch dat men me met Louis Neefs vergeleek. Nancy Sinatra is ook nooit helemaal losgekomen van haar vader Frank, hé (lacht). Terwijl ze toch heel andere muziek bracht. Ik vond ook niet dat mijn liedjes heel sterk geleken op die van mijn vader. 'Laat me gaan' had een slow-karakter, maar 'Daarom zeg ik neen' was toch veel meer een up tempo-nummer. Misschien hadden we dat beter eerst uitgebracht.''

  • Intussen ben je met je 'Special Request'-cd's overgeschakeld op een Engelstalig repertoire. Om je grenzen te verleggen?
  • ,,Ik bracht ook in mijn Nederlandstalige periode al Engelstalige nummers bij mijn optredens. Omdat veel mensen me vroegen om die nummers op plaat te zetten, hebben we dat geprobeerd. En het bleek een succes. Van de Special Requests zijn meer dan 65.000 exemplaren verkocht.''

  • Toch heb je in die tien jaar geen enkele echte superhit gescoord.
  • ,,Dat klopt. Ik heb nooit superhits gehad. Maar ik heb anderzijds ook nooit moeten bedelen om werk. Mijn carrière heeft tot hiertoe geen echte hoogte- en dieptepunten gekend. Ze verloopt eerder constant. Dat stoort me niet, zolang mijn agenda maar vol staat. Onlangs hoorde ik dat Rob De Nijs met 'Banger Hart' zijn eerste nummer-één-hit scoorde. Terwijl hij wel al dertig jaar wordt grijs gedraaid. Ik verkeer dus wat dat betreft in goed gezelschap.''


    Covers
  • Je bent niet vies van een cover. Moet iemand met zo'n origineel stemgeluid als jij niet vooral originele nummers brengen?
  • ,,Ik heb geen probleem met covers als die iets toevoegen aan een nummer. Als de artiest het origineel op een heel persoonlijke manier vertolkt. Ik hou van mensen die vertolken: zich inleven in een nummer en dat met veel gevoel en overgave op de scène zetten. Denk maar aan Joe Cocker. Of aan Tom Jones, die zonder complexen 'Kiss' van Prince covert. Daar moet je echt lef voor hebben.''

    ,,Ik voel me als Vlaamse artiest ook eerder een vertolker dan de vertegenwoordiger van een specifiek muziekgenre. Elk nummer waarin ik me voor honderd procent kan inleven, wil ik zingen. Ik moet me er goed bij voelen, dat is de enige voorwaarde. Vraag me niet om 'Vamos a la playa' te zingen, want dat nummer ligt me niet.''

  • Hoe kijk je als Vlaams artiest aan tegen het Tien-om-te-Zien-wereldje, waar een goeie stem niet echt de norm is?
  • ,,Ik heb daar niks op tegen. Iedere vogel zingt zoals hij gebekt is, hé. Ik ben ervan overtuigd dat alle artiesten die in 'Tien om te Zien' optreden, dat doen naar best vermogen. Als Eddy Wally 'Chérie' zingt, gelooft hij ongetwijfeld in wat hij doet. Dat vind ik het belangrijkst. Ook dat gedoe met K3 stoort me niet. Liever liedjes over 'alle kleuren' dan 'fuck' en 'shit'.''

  • Je vader stond bekend als een moeilijk mens: geweldig veeleisend tegenover zijn muzikanten. Ben jij ook zo'n perfectionist?
  • ,,Neen. Ik neem de bluts met de buil. Speel veel liever met mijn vrienden uit de big band, die me vol overgave begeleiden, dan met super-beroepsmuzikanten die tegen hun goesting op de scène staan. Ik wil de mensen plezieren, een ontspannende muzikale avond bezorgen. Dat is alles.''


    Politiek
  • Je vader en je broer Ludwig zijn beiden in de Mechelse politiek gestapt. Heb je zelf ambities in die richting?
  • ,,Absoluut niet. Politiek interesseert me geen barst.''

  • Het duet met je vader, bij de hommage in het Sportpaleis, was dat een ontroerend moment?
  • ,,Ik ben te veel een realist om me op zo'n moment te laten meeslepen door emoties. Maar ik vond het technisch wel een ongelofelijk straffe realisatie. De stem van mijn vader klonk net alsof ze die dag zelf was ingezongen. Bovendien is 'Laat ons een bloem' natuurlijk een schitterend nummer. De tekst is vandaag nog even actueel als twintig jaar geleden.''

  • Zou je nog kunnen leven zonder je zangcarrière?
  • ,,Ja. Ik kan stoppen. Daar ben ik van overtuigd. En als ik morgen geen platenbaas meer vind die mij mijn ding wil laten doen, dan stop ik ook. Dat heb ik me vast voorgenomen. Dan stap ik terug in de verkoop: auto's of immobiliën. Geen probleem.''



  • Galaconcert 10 jaar Günther Neefs 'Special Request', zaterdag 22 september om 20.30 uur in de sporthal van recreatiecentrum De Nekker. Een organisatie van de Jonge Kamer Mechelen. Tickets: 650 frank in voorverkoop, 750 frank aan de kassa. Reserveren via 0473-37.39.64. Meer info: http://www.jci.be/mechelen/