De Vlootdagen in Zeebrugge hadden dit jaar een Blankenbergs tintje. De commandant van het Britse fregat HMS Argyll, John Kingwell, heeft namelijk Blankenbergse roots.

Acht jaar geleden, op 29 september 1993, kwam de toenmalige Britse kapitein Kingwell als bevelhebber van het patrouillevaartuig HMS Purser naar Blankenberge. Het was de eerste keer dat een oorlogsvaartuig de Blankenbergse haven aandeed.

Wie zich tijdens de Dagen van de Marine aanmeldde als Blankenbergenaar, kreeg een speciale rondleiding op de HMS Argyll. Commandant Kingwell vertelde ons over zijn affiniteiten met Blankenberge.

,,Ik ben de kleinzoon van Josephine Caes die tijdens de Tweede Wereldoorlog het café Metro openhield in de Kerkstraat. Via mijn familie kwam ik aan de weet dat zij gedurende de bezetting bemanningsleden van geallieerde vliegtuigen uit het land smokkelde. Zij werd door de Duitsers betrapt en belandde in een concentratiekamp. Zij overleefde die moeilijke periode en werd de meest gedecoreerde dame. Mijn grootvader Albert Caes vluchtte naar Groot-Brittannië toen de Duitsers binnenvielen. In 1944 was hij bij de eerste geallieerden die Blankenberge bevrijdde. Mijn moeder die in Blankenberge geboren werd, vestigde zich in Groot-Brittannië nadat haar vader België verliet in de jaren vijftig. Ik heb nu nog verschillende familieleden wonen in Blankenberge waaronder Vic van Vic Sport''.


Jongste
Commandant John Kingwell is de jongste bevelhebber in de Royal Navy. Als 35-jarige heeft hij het bevel over één van de modernste fregatten waarover de Royal Navy beschikt. Het fregat kostte de Britse belastingbetaler een kleine twaalf miljard frank (297.472.229,73 euro).


Geluidloos
Kingwell: ,,De Argyll heeft een bemanning van 180 zeelui die allemaal beroeps zijn. Elk bemanningslid is voor een specifieke taak opgeleid maar kan ook andere taken aan. Onze voornaamste opdracht is de bewegingen volgen van duikboten en oorlogsschepen. Daarvoor is het schip speciaal uitgerust zodat wij ons geluidloos kunnen verplaatsen. Via speciale sonars kunnen wij een eventuele vijand detecteren en desnoods vernietigen. Verder beschikt het schip over heel wat wapens waaronder torpedo's, Seawolf raketten en een helikopter. Daarnaast hebben wij een dagelijkse uitdaging om het zo aangenaam mogelijk te maken voor de bemanning. Ik mag wel zeggen dat wij daar aardig in slagen. Ik sta erop om ieder bemanningslid met naam aan te spreken.''

Commandant John Kingwell laat geen gelegenheid voorbij gaan om zijn familieleden te bezoeken in Blankenberge. In de eerstkomende maanden zal dat niet kunnen want in september trekt hij met de Argyll voor zes maanden naar het Caraïbisch gebied.