De Ronde Van Vlaanderen trekt volgend jaar opnieuw door Eeklo. Daarmee knoopt men aan met een traditie, want Eeklo was jarenlang een stad langs het parcours van Vlaanderens topklassieker. De terugkeer krijgt een feestelijk tintje aangezien Eeklo Stad van de Ronde 2003 is. Een onderscheiding die garant staat voor een pak randanimatie rond de wielerwedstrijd. Eeklo dankt de titel aan zijn overleden stadsgenoot Noël Foré, die in 1963 de Ronde Van Vlaanderen op zijn naam schreef.

De Ronde Van Vlaanderen -- een organisatie van Het Nieuwsblad -- deed jaarlijks Eeklo aan tot de startplaats in 1998 verhuisde van de Markt in Sint-Niklaas naar die van Brugge. ,,Door de nieuwe reglementen van de Internationale Wielrijdersbond moet de afstand van de Ronde Van Vlaanderen ingekort worden. De Ronde start op zondag 6 april in Brugge maar daarna wijzigt het parcours. In plaats van een ommetje te maken langs de kust, rijdt het peloton vanuit Brugge naar Eeklo en zo verder naar Tielt'', zegt hoofdredacteur Luc Soens, die daarmee de Ronde opnieuw door zijn stad ziet passeren.

De terugkeer is er meteen een langs de grote poort, want Eeklo is volgend jaar Stad van de Ronde 2003. De organisatie nam contact op met het stadsbestuur waar men in schepen van Sport -- en wielerliefhebber -- Dirk Van De Velde een ploegmakker trof. ,,Ik vind het een mooie gelegenheid om Noël Foré te eren. Hij is voor mij een atleet van eigen bodem die door keihard trainen aan de top is geraakt. Met een kleine groep hebben we al een aantal ideeën uitgewerkt. De komende weken willen we de zaak in een hogere versnelling brengen'', zegt schepen Dirk Van De Velde.


Waterfietsen
,,In de aanloop van de Ronde zou een symposium plaatsvinden over de jeugdsport. Eeklo heeft een traditie van mensen die jonge sportlui begeleiden. Noël was daar een voorbeeld van en daarnaast denk ik onder meer aan Herman Verbauwen in de zwemsport. We zouden een borstbeeld voor Noël willen onthullen. De dag van de Ronde zou dat beeld een plaats krijgen langs het parcours, bijvoorbeeld op de rotonde op de hoek van de Koning Albertstraat en Tieltsesteenweg. De definitieve plaats kan voor mij aan de sporthal zijn.''

Men wil ook een tentoonstelling houden en daarvoor doet men een beroep op Marc Van Hamme van de stedelijke sportdienst die over een immens archief beschikt. ,,We hebben een idee voor een quiz waarbij we op de medewerking van de handelaars rekenen. We zouden iets willen organiseren in de jachthaven. Dat zou een wedstrijd met waterfietsen kunnen zijn. Allemaal denkpistes die we de komende weken concreet willen uitwerken'', besluit schepen Dirk Van De Velde.