De driehonderd jaar oude brouwerij en likeurstokerij Verhofstede in de Vlasbloemstraat in Nieuwkerken is zonevreemd. ,,We vonden het gewoon idioot toen de brief met die mededeling bij ons in de bus viel,'' zeggen Christiaan Verhofstede en Sacha Kamphuijs. Vooral als het bedrijf wil uitbreiden, komen er grote problemen.

Op het Sint-Niklase stadhuis was er een hoorzitting over zonevreemd ebedrijven. Studiebureau Belgroma telde 134 zonevreemde bedrijven, van ambachtelijk tot industrieel. De oppervlakten liggen tussen 274 en 35.893 m2. Eén van de opvallendste zonevreemde bedrijven is allicht de brouwerij Verhofstede in Nieuwkerken.

,,Heel ons erf ligt zonevreemd,'' zegt Verhofstede. ,,We kunnen ons bedrijf onmogelijk ergens anders vestigen zoals de overheid wil. In principe is dit al te gek: je krijgt op een goede dag een brief uit Brussel die meldt dat je brouwerij zonevreemd staat. Dat we de huidige gebouwen mogen herstellen, is op zich een geruststelling. Dat betekent dat we de eerstvolgende jaren gewoon kunnen verder werken.''


Opvolging verzekerd
De opvolging in de firma Verhofstede is verzekerd. De beperkingen die aan zonevreemde gebouwen vasthangen, vormen echter een hypotheek op de expansie. ,,De uitbreiding wordt een kopzorg,'' meent Verhofstede. ,,Ik hoop dat de stad Sint-Niklaas ons een oplossing biedt. In de toekomst zullen we allicht een nieuwe loods of hangar moeten bouwen. Maar we kunnen door de zonevreemdheid niet uitbreiden. Nochtans levert onze likeurstokerij absoluut geen milieuoverlast op.''

Volgens de stad Sint-Niklaas bekijkt men ieder dossier individueel. De komende dagen kan ieder zonevreemd bedrijf met vragen op het stadhuis terecht, ook de likeurstokerij uit Nieuwkerken. ,,Als het bedrijf bij ons aanklopt, bestuderen we samen het dossier,'' zeggen schepen Marc Heynderickx (CD&V) en planoloog Bart Van Lokeren. ,,We kunnen echter niet anders dan binnen het wettelijke kader werken. Bedoeling is dat de studie van Belgroma ons een mogelijkheid biedt om bedrijven die een uitbreiding vragen te toetsen aan de ruimtelijke vereisten.''