Als op 5 juli in de schaduw van de Eiffeltoren de jubileumeditie van de Ronde van Frankrijk op gang wordt geschoten, zal dat zonder wielerploeg Milaneza-MSS zijn. Om de eenvoudige reden dat de Portugese eersteklasser bij de Tourorganisatie geen aanvraag indiende om te mogen starten. Velen in het wielerpeloton zullen daar wellicht niet rouwig om zijn. Wie de Milanezarenners, met revelatie Francisco Perez op kop, in de voorbije Ronde van Romandië bergop het mooie weer zag maken, zal niet tegenspreken dat het team in de Tour helemaal niet zou misstaan.

Francisco Perez zorgde vorige vrijdag in de Ronde van Romandië voor een onvergetelijk wielermoment door zich in de slotkilometer van weg te vergissen toen hij op weg was naar de zege. De jury gaf hem later de overwinning cadeau, maar de belofte van het Portugese Milaneza-MSS liet zaterdag in de zwaarste rit zien dat hij ook zonder hulp van buitenaf als eerste over de streep kan rijden.

Perez, ondanks zijn 1,90 meter en schoenmaat 47 amper 74 kilogram, startte relatief laat met wielrennen. Afkomstig uit Murcia speelde hij eerst basket en daarna voetbal. Pas toen hij 16 jaar was, ontdekte hij via BMX en mountainbike zijn liefde voor de fiets. Ondertussen bleven de studieboeken niet onaangeroerd, want Perez liep in Spanje school aan het Hoger Instituut voor de Sport.

Vorig seizoen debuteerde hij als profrenner bij de bescheiden Portugese tweedeklasser Porta da Ravessa. Toen al liet hij enkele fraaie dingen zien. Voldoende om ingelijfd te worden door Milaneza-MSS. De Spanjaard, eind 2002 391ste in het UCI-klassement, bedankte voor dat vertrouwen door de voorbije weken en maanden nog meer klasseflitsen uit de benen te schudden.


Top-100
Zo eindigde hij in de lastige, tweede etappe van het Internationaal Wegcriterium tweede na Laurent Brochard en tiende in de eindstand. Eerder al was hij zevende in de Ronde van de Algarve en tiende in de Ronde van Valencia. En anderhalve week geleden nog pakte hij de eindwinst in de GP Cortez (2.3) na er ook al de proloog te hebben gewonnen. Eind april was hij al opgeklommen tot rang 122 in de UCI-stand en na de Ronde van Romandië duikt hij zonder twijfel de top-100 binnen.

,,Francisco heeft nog een grote groeimarge'', weet zijn ploegleider Manuel Zeferino. ,,Een echte winnaar, maar ook een harde werker. Ik twijfel er niet aan dat hij een hele grote renner zal worden.'' (RVW)