Hij oogt bijzonder tenger, steekt amper 1,65 meter boven de grond uit, komt uit Qatar. Voorbestemd om topvoetballer te worden, kan je jezelf dan niet noemen. Alhoewel. In Brugge weten ze het nu ook: Abdulrahman Hussain van Royal Antwerp FC heeft alles om het maken. Henk Houwaart orakelt over een verbeterde versie van Marc Degryse. En ene Alex Ferguson liet hem vorig jaar al een contract ondertekenen bij Manchester United.

,,Dat Abdulrahman krijgen jullie Westerlingen niet uit de bek'', grapt de 18-jarige Aziaat. ,,Zeg maar Hussie of Eus , net als de ploegmaats.'' Twee obscure huurlingen bij Rapid Wien daargelaten, is hij de eerste Qatarees in Europa. Enkel en alleen omdat hij in Engeland voorlopig geen arbeidsvergunning krijgt, stalt Manchester één van zijn goudklompjes voorlopig op de Bosuil. ,,Hier kan ik bijleren, maar het blijft mijn droom ooit in het eerste van United te staan. Ik ga voor de sportieve uitdaging. Voor het geld hoef ik het niet te doen, want in onze Golfstaat is iedereen rijk.''

Dribbelvaardig, een formidabele techniek, en opvallend veel zin voor samenspel, hoe in 's hemelsnaam leer je dat allemaal in Qatar? ,,Ik begrijp je opmerking'', aldus de goedlachse balkunstenaar. ,,De competitie stelt er niet zoveel voor. Zelf speelde ik trouwens al van mijn vijftiende in de eerste ploeg van het toonaangevende Rayyan SC. Veel soeps is het niet, want er zijn amper tien clubs, die wel ook nog de Crown Prince en de Emir Cup betwisten. Maar omdat de sjeiks enorm veel geld in de clubs pompen, gaat het de jongste jaren fors vooruit. Het moslimregime is bijvoorbeeld soepeler dan in Saudi-Arabië. De nationale ploeg gaat ook veel op zomerstage naar Europa. Naast de drie toegestane vreemdelingen, vroeger vooral Brazilianen maar nu ook Fransen, wordt de komst van buitenlandse coaches fel toegejuicht. Mijn vader Yasser is daarvan het beste voorbeeld. Als Egyptische profvoetballer werd hij destijds naar Qatar getransfereerd. Omdat de familie mee verhuisde, en ik teovallig zelf mijn eerste voetbalstappen zette, heb ik me op achtjarige leeftijd maar meteen laten naturaliseren. Het voetbal is ons met de paplepel opgegoten. Mijn één jaar oudere broer is ook prof én basisspeler bij de nationale ploeg. Ikzelf kon amper praten, en Maradona was al mijn grote idool.''


Meulensteen
Een ruime zege tegen China en een gelijkspel tegen Egypte, de kandidatuur voor de Asian Cup 2006 , het voetbal begint te leven in de kleine oliestaat. ,,Ikzelf heb alles te danken aan de Nederlander René Meulensteen'', aldus Hussain. ,,Samen met Wiel Corver kwam hij bij ons een voetbalschool oprichten. Overal plukte hij de beste jongeren weg. In het weekend speelde ik met mijn club, maar tijdens de week kreeg ik dagelijks individuele training. Eerst de basistechnieken, daarna vooral dingen die me nu in de harde Europese competitie van pas komen. Hoe je in ploegverband moet voetballen bijvoorbeeld, hoe je je moet wapenen tegen harde verdedigers, enzovoort. Meulensteen nam me eerst mee naar Ajax. Maar toen hij scout werd bij Manchester United, beval hij me aan bij Ferguson. De rest van het verhaal ken je.''