Wat is een spectrum? De regenboog ontrafeld

Als je licht door een prisma leidt, of door een wolk regendruppels, of het laat weerkaatsen op het oppervlak vol microscopische putjes van een cd, dan vormt zich een patroon van regenboogkleuren, een spectrum. Het witte licht is ontbonden in zijn samenstellende kleuren, of in technischer termen: het licht is ontbonden in zijn samenstellende golflengten.

Wetenschappers meten in zo'n spectrum nauwkeurig welke kleuren (of golflengten) in welke mate vertegenwoordigd zijn. Is er bijvoorbeeld relatief veel groen en weinig rood aanwezig? Is er misschien een teveel of een tekort bij een specifieke golflengte? Al die details ...