BRUSSEL - ,,Er zijn in Europa veel te veel kleine spelers voor een beperkte markt'', zegt Vincent Fontaine, CEO en oprichter van het Waalse spraaktechnologiebedrijf Babel Technologies. ,,Binnen een paar jaar zullen er nog twee tot drie spelers over zijn.'' Babel wil ons land verzekeren van een plaats in de ontwikkeling van de spraaktechnologie.

Door de verscheidenheid aan Europese talen liggen de investeringen die de spraaktechnologiebedrijven moeten maken veel te hoog. ,,Het heeft geen zin dat alle bedrijven in één en dezelfde taal investeren, dat doen in groep is veel effectiever'', legt Fontaine uit. In Europa heb je verscheidene kleine spelers, zoals het Franse Telisma en het Zwitserse SVOX, terwijl er twee grote Amerikaanse bedrijven zijn: ScanSoft en Nuance.

Babel Technologies ging in 1997 van start als spin-off van de polytechnische faculteit van de universiteit van Bergen. Het bedrijf werd opgericht om het onderzoek van een team ingenieurs om te zetten in commerciële producten. Babel is actief op het domein van de spraakherkenning, waarbij de computer begrijpt wat er wordt gezegd, en stemsynthese, waarbij de computer spreekt.

Door de fusie met het Franse Elan Speech uit Toulouse begin dit jaar, biedt Babel nu producten aan in 23 talen. Babel is vooral aanwezig in het noorden van Europa en in de Scandinavische landen via dochter Babel Infovox, terwijl Elan opereert in Frankrijk, Spanje, Italië en Duitsland. Verwacht wordt dat de groep volgende week zijn nieuwe naam aankondigt.

Sinds oktober biedt Babel producten aan in het Arabisch. Maar Fontaine kijkt ook naar Azië. Hij wil de Aziatische talen zelf ontwikkelen of in samenwerking met een partner, maar die moet nog gezocht worden.

Babel boekte in 2003 een omzet van 4,7 miljoen euro en een verlies van 1 miljoen euro. Dit jaar verwacht Fontaine 6 miljoen euro omzet en een kleine winst. De groei zal komen uit verschillende sectoren. Babel biedt producten aan voor mobiele toestellen, auto's, spelletjes, opleidingsprogramma's, en toepassingen om te gebruiken in lawaaierige industriële omgevingen en telecommunicatie.

,,De kwaliteit van de spraak is sterk verbeterd en is nu goed genoeg om op publieke plaatsen te gebruiken. Zoals in luchthavens, stations en supermarkten'', zegt Fontaine. Zo loopt er een project met het warenhuis Delhaize in Chimay, waarbij een automatische stem de promotieacties in de winkel voorleest. Ook in de automobielsector is er met de ontwikkeling van de navigatiesystemen en het verbeteren van de verkeersinformatie veel vraag naar spraaktoepassingen. Zo is Babel betrokken bij de ontwikkeling van het Waalse Ulyces-systeem, waarbij via een elektronische kaart in de auto gegevens worden verzameld en verstrekt over het verkeer.

Maar de spraaktoepassingen worden vooral gewaardeerd door de fabrikanten van leessystemen voor blinden. Zo gebruikt het bedrijf Sensotec de spraaksyntheseproducten van Babel in zijn voorleestoestel, dat speciaal ontworpen is voor blinden die geen computer hebben. Het toestel leest met een bijna menselijke stem de tekst voor waarvan eerst een scan wordt gemaakt.

Maar spraaktechnologie vraagt nog steeds grote investeringen in onderzoek en ontwikkeling. Babel investeert jaarlijks 2,5 miljoen euro. Van de 70 werknemers bij Babel werken er 40 in onderzoek. ,,We zijn in zes maanden in staat om met een drietal personen een nieuwe taal te ontwikkelen'', legt Fontaine uit. De topman wijst erop dat het heel belangrijk is om bij nieuwe ontwikkelingen de toegevoegde waarde van spraak in het oog te houden. Hij gelooft sterk in spraaktechnologie voor het verlenen van toegang tot documenten, het gebruik in de autosector en als toepassing in multimedia software voor opleidingen of spelletjes.