Balta biedt op de Groep Vanden Avenne
Walter Vanden Avenne (77): de man met het meeste invloed binnen de gelijknamige West-Vlaamse familie. Foto: © Wouter Van Vooren
BRUSSEL - De West-Vlaamse groep Balta, de grootste tapijtgroep in West-Europa, is in onderhandeling met de familie Vanden Avenne over de overname van hun industriële belangen in de houtsector. Het wordt één van de grote maar ook complexe overnames van het najaar.

DE katalysator achter de beoogde fusie tussen Balta en de op één na belangrijkste Belgische houtgroep Spano van de familie Vanden Avenne, is de overname van Balta door het Brits durfkapitaalfonds Doughty Hanson. Die overname had een prijskaartje van circa 600 miljoen euro.

Met de overname van Balta verwierven de Britten ook een belang van 50% in het laminaatbedrijf Trinterio-Balterio. Dat is een joint venture tussen de familie Vanden Avenne en Balta die de ambitie heeft om de achterstand op grote spelers als Quickstep (Unilin) en Berry (Beaulieu) goed te maken.

Balta zorgde daarbij voor de commerciële en financiële slagkracht. Vanden Avenne bracht zijn moderne mdf-fabriek in Vielsalm (Spanolux) in plus de laminaatpoot die het verworven had via een v roegere fusie met Dekaply uit Aalst. Mdf wordt onder meer gebruikt als drager van het laminaat. Spanolux is tevens een belangrijke leverancier van de Berry-groep.

Doughty Hanson, dat Balta kocht via zware schuldfinanciering, kan niet aan de cashflow van de laminaatpoot en heeft vanuit financieel standpunt slechts twee opties: de partner uitkopen of zelf verkopen aan de West-Vlaamse industriële familie rond oud-VEV-voorzitter Walter Vanden Avenne.

De ambitie van Balta om de partner uit te kopen, brengt de hele houtpoot van Vanden Avenne in beweging. De familie Vanden Avenne zou enkel geïnteresseerd zijn om over de totaliteit te praten, wat betekent dat Balta ook het moederbedrijf in Oostrozebeke, waar spaanderplaten gemaakt worden, zou moeten kopen.

Spano telt iets meer dan 600 werknemers, waarvan goed de helft in Oostrozebeke. Verder zijn er vestigingen in Aalst (Dekaply) en in Vielsalm. Balta telt zo'n 3.700 medewerkers waarvan het gros in West-Vlaanderen werkt, wat betekent dat Balta zijn rol van grootste industriële werkgever (vóór staalkoordgroep Bekaert) in de provincie versterkt.

De spaanderplatensector, die in belangrijke mate afhangt van de meubelindustrie, heeft enkele moeilijke jaren achter de rug. Recent ging Interlin, de derde belangrijke speler, bijna overkop. Dat werd vermeden door een verkoop aan de Canadese reus Nexfor. Ook Spano had het in 2002 en 2003 moeilijk en ging vorig jaar over tot de sluiting van één van de vier productielijnen in Oostrozebeke. Intussen is de markt opnieuw aangetrokken waardoor de rentabiliteit in gevoelige mate hersteld is.

Balta laat zich bij de overnamegesprekken bijstaan door ABN Amro, dat eerder het bedrijf verkocht aan de Britten, terwijl de familie Vanden Avenne de ING Bank gemandateerd heeft om de opties te bekijken voor de hele houtpijler (bekend als Triax). Die staat voor een omzet van afgerond 200 miljoen euro.

Balta staat volgens insiders duidelijk aan de koperskant maar mochten de gesprekken tegen de verwachting in mislukken, kan Vanden Avenne ook zijn partner uitkopen, eventueel met de steun van een financiële partner. Dergelijke ontbinding van een joint venture, die bekend staat als een ,,Texan shoot-out'' (een Texaans duel met de pistool) is redelijk onuitgegeven. Het betekent in dit geval dat alhoewel Balta Vanden Avenne wil uitkopen, Balta Vanden Avenne zou vragen om een bod uit te brengen op het belang van Balta in de joint venture. De techniek heeft tot doel dat de partners elkaar tegen de juiste prijs uitkopen.