BRUSSEL Modeketen C&A gaat het aantal Belgische winkels bijna verdubbelen. Vrijwel alle winkels van zusterketen Marca worden omgevormd tot C&A-vestigingen.

VANAF september zullen 32 Belgische Marcawinkels worden getransformeerd in C&A-vestigingen. Die komen bovenop de 39 huidige C&A-vestigingen en zullen worden geëxploiteerd volgens een franchiseformule. De franchisenemer wordt de huidige Marca-exploitant Madibel. Dat bedrijf is, net zoals C&A zelf, eigendom van de familie Brenninkmeijer.

De beslissing drong zich volgens Madibel-directeur Kurt Rens op omdat er sleet zat op de Marcaformule. Negentien jaar geleden werd Marca in Nederland gelanceerd als een discountzusje van C&A. Twee jaar later werd de formule geëxporteerd naar België. Maar het is steeds lastiger geworden om een discount-kledingformule succesvol uit te baten, zegt Rens. Marca slaagt er steeds minder goed in zich te onderscheiden van het middensegment, gevormd door onder meer H&M, Zara en C&A zelf. Door de toegenomen prijsagressiviteit in dit segment blijft het voor discountketens moeilijker om een duidelijk prijsverschil te handhaven. Marca kampt al sinds 1999 met een dalende omzet, die alleen door het openen van nieuwe winkels enigszins op peil gehouden kon worden. Het huidige boekjaar, dat afloopt in februari, dreigt af te stevenen op een omzetverlies van 10 procent. Tot op heden bleef de keten winstgevend, maar volgens Rens wordt het afwenden van de rode cijfers steeds moeilijker.

Hij gaat ervan uit dat de transformatie van Marca naar C&A de omzet en rentabiliteit weer zal opkrikken. ,Dit is een investering in onze toekomst. Uit enquêtes weten we dat er heel wat vraag is naar C&A-winkels aan de stadsrand''.

C&A doet het de laatste jaren erg goed. Vooral in België zet de keten sterke groeicijfers neer. In 2002 steeg de omzet met 10 procent. Marca heeft in 2002 in België en Luxemburg samen een omzet van 73 miljoen euro gerealiseerd. C&A was goed voor 294 miljoen euro. De omvorming van 35 van de 40 Marca-winkels (3 in Luxemburg) betekent dat de omzet onder het merk C&A met minstens 20 procent zal toenemen.

Voor kannibalisatie van de huidige C&A-winkels zijn Rens noch C&A-directeur Mimi Lamote bang. ,,In Hasselt hebben we twee winkels die op loopafstand van elkaar liggen, en daar is het effect minimaal'', zegt Lamote. ,,Bovendien liggen de Marca-winkels aan de rand van de stad en onze eigen winkels in de centra. C&A gaat dus een heel nieuw publiek aantrekken: degenen die liever niet in de steden winkelen''.

Toch is besloten om vijf Marcawinkels niet om te dopen, omdat die te dicht bij een bestaande C&A-vestiging liggen. Voor die winkels gaat Madibel overnemers zoeken. Het personeel dat niet overgenomen wordt, zal een andere baan binnen de groep aangeboden krijgen.

Over de details van het franchisecontract is nog niet zoveel bekend. Dat zal in de komende maanden verder vorm krijgen. De franchising start pas in september. Wel staat vast dat er nauwgezet toegezien zal worden op de toepassing van het C&A-concept. ,,De klant mag het verschil tussen een eigen winkels en een franchisevestiging niet zien'', zegt Lamote. Dat betekent dat niet alleen de collectie, de winkelinrichting en de kleding van het personeel op C&A-leest geschoeid zal moeten worden, maar ook het beleid inzake retouches en terugnamen.

België is niet het eerste land waar de Marca-winkels C&A worden. In Duitsland (19 winkels) en Frankrijk (12 vestigingen) is dat al gebeurd. Nederland staat nog op het programma. C&A neemt daar 23 van de 40 Marca-winkels over om ze zelf te exploiteren.

Voor C&A-België is de Marca-operatie de grootste, maar niet de eerste expansie. Vorig jaar opende de keten drie gespecialiseerde winkels voor kinder- en jongerenkleding. Ook is de babycollectie van C&A op franchisebasis aanwezig in een aantal Dreamland-winkels.